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Cómo terminaron finalmente 5 de las peores pandemias de la historia

Cómo terminaron finalmente 5 de las peores pandemias de la historia

A medida que florecían las civilizaciones humanas, también lo hacían las enfermedades infecciosas. Un gran número de personas que vivían muy cerca unas de otras y de los animales, a menudo con malas condiciones sanitarias y nutricionales, constituían un terreno fértil para la reproducción de enfermedades. Y las nuevas rutas comerciales en el extranjero propagaron las nuevas infecciones por todas partes, creando las primeras pandemias mundiales.

Así es como finalmente terminaron cinco de las peores pandemias del mundo.

1. La plaga de Justiniano: no queda nadie por morir

Tres de las pandemias más mortíferas en la historia registrada fueron causadas por una sola bacteria, Yersinia pestis, una infección mortal también conocida como plaga.

La plaga de Justiniano llegó a Constantinopla, la capital del Imperio Bizantino, en 541 EC. Fue transportado sobre el mar Mediterráneo desde Egipto, una tierra recientemente conquistada que paga tributo al emperador Justiniano en grano. Las pulgas plaga se engancharon en las ratas negras que mordisquearon el grano.

La plaga diezmó Constantinopla y se extendió como la pólvora por Europa, Asia, África del Norte y Arabia, matando a unos 30 a 50 millones de personas, quizás la mitad de la población mundial.

"La gente no tenía una comprensión real de cómo combatirlo, aparte de tratar de evitar a las personas enfermas", dice Thomas Mockaitis, profesor de historia en la Universidad DePaul. "En cuanto a cómo terminó la plaga, la mejor suposición es que la mayoría de las personas en una pandemia de alguna manera sobreviven, y los que sobreviven tienen inmunidad".

2. Muerte negra: la invención de la cuarentena

La plaga nunca se fue realmente, y cuando regresó 800 años después, mató con un abandono imprudente. La peste negra, que azotó Europa en 1347, se cobró la asombrosa cantidad de 200 millones de vidas en solo cuatro años.

En cuanto a cómo detener la enfermedad, la gente aún no tenía conocimientos científicos sobre el contagio, dice Mockaitis, pero sabían que tenía algo que ver con la proximidad. Es por eso que los funcionarios con visión de futuro en la ciudad portuaria de Ragusa, controlada por Venecia, decidieron mantener aislados a los marineros recién llegados hasta que pudieran demostrar que no estaban enfermos.

Al principio, los marineros fueron retenidos en sus barcos durante 30 días, lo que se conoció en la ley veneciana como un trentino. Con el paso del tiempo, los venecianos aumentaron el aislamiento forzoso a 40 días o un cuarentena, el origen de la palabra cuarentena y el inicio de su práctica en el mundo occidental.

"Eso definitivamente tuvo un efecto", dice Mockaitis.

LEER MÁS: Cómo las ratas y las pulgas propagan la peste negra

3. La gran plaga de Londres: curar a los enfermos

Londres nunca tuvo un respiro después de la Peste Negra. La plaga reapareció aproximadamente cada 10 años desde 1348 hasta 1665, 40 brotes en poco más de 300 años. Y con cada nueva epidemia de peste, el 20 por ciento de los hombres, mujeres y niños que vivían en la capital británica murieron.

A principios del siglo XVI, Inglaterra impuso las primeras leyes para separar y aislar a los enfermos. Las casas afectadas por la peste estaban marcadas con un fardo de heno colgado de un poste en el exterior. Si tenía familiares infectados, tenía que llevar un palo blanco cuando salía en público. Se creía que los gatos y los perros portaban la enfermedad, por lo que hubo una masacre generalizada de cientos de miles de animales.

La Gran Plaga de 1665 fue el último y uno de los peores brotes de siglos, que mató a 100.000 londinenses en solo siete meses. Se prohibió todo entretenimiento público y las víctimas fueron encerradas a la fuerza en sus hogares para evitar la propagación de la enfermedad. Se pintaron cruces rojas en sus puertas junto con una súplica de perdón: "Señor, ten piedad de nosotros".

Tan cruel como fue encerrar a los enfermos en sus hogares y enterrar a los muertos en fosas comunes, puede haber sido la única forma de poner fin al último gran brote de plaga.

4. Viruela: una enfermedad europea que asola el nuevo mundo

La viruela fue endémica en Europa, Asia y Arabia durante siglos, una amenaza persistente que mató a tres de cada diez personas que infectó y dejó al resto con cicatrices picadas. Pero la tasa de mortalidad en el Viejo Mundo palideció en comparación con la devastación provocada en las poblaciones nativas del Nuevo Mundo cuando el virus de la viruela llegó en el siglo XV con los primeros exploradores europeos.

Los pueblos indígenas del México y los Estados Unidos de hoy en día no tenían inmunidad natural a la viruela y el virus los redujo por decenas de millones.

“No ha habido una matanza en la historia de la humanidad que coincida con lo que sucedió en las Américas: entre el 90 y el 95 por ciento de la población indígena desapareció en un siglo”, dice Mockaitis. “México pasa de 11 millones de habitantes antes de la conquista a un millón”.

Siglos más tarde, la viruela se convirtió en la primera epidemia de virus que terminó con una vacuna. A finales del siglo XVIII, un médico británico llamado Edward Jenner descubrió que las lecheras infectadas con un virus más leve llamado viruela vacuna parecían inmunes a la viruela. Jenner inoculó al hijo de 8 años de su jardinero con viruela vacuna y luego lo expuso al virus de la viruela sin ningún efecto nocivo.

“[L] a aniquilación de la viruela, el flagelo más terrible de la especie humana, debe ser el resultado final de esta práctica”, escribió Jenner en 1801.

Y tenía razón. Fueron necesarios casi dos siglos más, pero en 1980 la Organización Mundial de la Salud anunció que la viruela había sido completamente erradicada de la faz de la Tierra.

LEER MÁS: Cómo un esclavo africano en Boston ayudó a salvar a generaciones de la viruela

5. Cólera: una victoria para la investigación en salud pública

A principios y mediados del siglo XIX, el cólera arrasó Inglaterra y mató a decenas de miles. La teoría científica predominante de la época decía que la enfermedad se contagiaba a través del aire viciado conocido como "miasma". Pero un médico británico llamado John Snow sospechaba que la misteriosa enfermedad, que mató a sus víctimas pocos días después de los primeros síntomas, acechaba en el agua potable de Londres.

Snow actuó como un Sherlock Holmes científico, investigando los registros del hospital y los informes de la morgue para rastrear las ubicaciones precisas de los brotes mortales. Creó un gráfico geográfico de muertes por cólera durante un período de 10 días y encontró un grupo de 500 infecciones mortales alrededor de la bomba de Broad Street, un popular pozo de agua potable de la ciudad.

“Tan pronto como me familiaricé con la situación y el alcance de esta irrupción (sic) del cólera, sospeché alguna contaminación del agua de la muy frecuentada bomba de la calle Broad Street”, escribió Snow.

Con un esfuerzo tenaz, Snow convenció a los funcionarios locales para que quitaran la manija de la bomba en el pozo de agua Broad Street, dejándolo inutilizable y, como por arte de magia, las infecciones se secaron. El trabajo de Snow no curó el cólera de la noche a la mañana, pero finalmente condujo a un esfuerzo mundial para mejorar el saneamiento urbano y proteger el agua potable de la contaminación.

Si bien el cólera se ha erradicado en gran medida en los países desarrollados, sigue siendo una causa de muerte persistente en los países del tercer mundo que carecen de un tratamiento adecuado de aguas residuales y de acceso a agua potable.

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Cómo terminan las pandemias: aprender las lecciones de la historia

La pandemia de COVID-19 ha hecho que todos estén mucho más versados ​​en modelos epidemiológicos básicos que hace ocho meses. Todos nos hemos familiarizado con la recopilación exhaustiva de datos y el análisis de curvas epidémicas basadas en crisis anteriores, las tasas de reproducción del virus SARS-CoV-2 y la afluencia diaria de nuevos casos. Sin embargo, incluso para los epidemiólogos profesionales, la pregunta de cuándo terminará esta pandemia no tiene una respuesta sencilla. La certeza es un lujo que rara vez se concede a los científicos, y esto es particularmente cierto en el mundo de la salud pública.

Sin embargo, sabemos que las pandemias no atacan indiscriminadamente. Si bien todos somos susceptibles a los patógenos, nuestras estructuras sociales y las desigualdades dentro de ellas dan forma a nuestras respuestas a la pandemia, lo que a menudo pone a los más marginados en mayor riesgo. A lo largo de la historia, las desigualdades sociales, moldeadas en gran parte por siglos de injusticia racial, violencia colonial y divisiones económicas, han afectado la forma en que se propagan las enfermedades y quién era más vulnerable a los patógenos infecciosos. Cuando una respuesta adecuada a una crisis de salud se ha visto obstaculizada principalmente por la falta de voluntad política, las epidemias también han expuesto la injusticia en nuestras sociedades. .

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La pandemia de 1957-58 & quot; gripe asiática & quot

Reportado por primera vez en Singapur en febrero de 1957, surgió un nuevo virus de influenza A (H2N2) que se conoció como la "gripe asiática". Primero se extendió por China y sus regiones circundantes, y llegó a los EE. UU. Ese verano.

Aproximadamente 1,1 millones de personas murieron en todo el mundo, según los CDC de esas muertes, 116.000 fueron en los EE. UU. La mayoría de los casos afectaron a niños pequeños, ancianos y mujeres embarazadas. Aunque mortal, la tasa de mortalidad en esta pandemia fue relativamente contenida porque una vacuna se desarrolló y se puso a disposición rápidamente. También había antibióticos disponibles para tratar infecciones secundarias.


¿Cómo y cuándo terminará esta pandemia? Le preguntamos a un virólogo

Más de un tercio de la población mundial está ahora encerrada mientras el mundo lucha contra la pandemia del coronavirus COVID-19.

Hablamos con el virólogo belga Guido Vanham, ex director de virología del Instituto de Medicina Tropical de Amberes, Bélgica, y le preguntamos: ¿cómo terminará esta pandemia? ¿Y de qué factores podría depender eso?

¿Has leído?

¿Cómo terminará esta pandemia?

Guido Vanham (GV): Probablemente nunca terminará, en el sentido de que este virus está claramente aquí para quedarse a menos que lo erradiquemos. Y la única forma de erradicar ese virus sería con una vacuna muy eficaz que se entregue a todos los seres humanos. Lo hemos hecho con la viruela, pero ese es el único ejemplo, y eso ha llevado muchos años.

Así que lo más probable es que se quede. Pertenece a una familia de virus que conocemos, los coronavirus, y una de las preguntas ahora es si se comportará como esos otros virus.

Puede reaparecer estacionalmente, más en invierno, primavera y otoño y menos a principios del verano. Entonces veremos si eso tendrá un impacto.

Pero en algún momento de esta epidemia -y ciertamente en los países más afectados, como Italia y España- habrá saturación, porque según las predicciones, hasta el 40% por ciento de la población española y el 26% de la italiana son o ya han sido infectados. Y, por supuesto, cuando superas el 50% aproximadamente, incluso sin hacer nada más, el virus tiene menos personas a las que infectar, por lo que la epidemia se reducirá de forma natural. Y eso es lo que sucedió en todas las epidemias anteriores cuando no teníamos ningún [tratamiento]. La tasa de infección y el número de susceptibles determinarán cuándo sucederá.

¿Cuáles son algunos de los factores en juego? ¿Qué sabemos y qué no sabemos?

GV: Lo primero que sabemos, por supuesto, es que es un virus muy infeccioso, eso es probablemente algo que todos los habitantes del mundo conocen. Pero lo que no se conoce es la dosis infecciosa - cuántos virus se necesitan para producir una infección - y eso será muy difícil de saber a menos que realicemos infecciones experimentales.

Y sabemos que la gente desarrolla anticuerpos. Eso se ha demostrado claramente en China, pero aún no estamos seguros de cuán protectores son estos anticuerpos. Todavía no hay evidencia convincente de que las personas que se han recuperado se enfermen nuevamente después de unos días o semanas, por lo que lo más probable es que los anticuerpos sean al menos parcialmente protectores. Pero, ¿cuánto tiempo durará esa protección? ¿Es cuestión de meses o años? La epidemiología en el futuro dependerá de eso, del nivel de inmunidad protectora que se obtenga a nivel de población después de esta ola de infecciones, que realmente no podemos detener. Podemos mitigarlo, podemos aplanar la curva, pero realmente no podemos detenerlo porque en algún momento tendremos que salir de nuestras casas nuevamente e ir al trabajo y la escuela. Nadie sabe realmente cuándo será eso.

El virus seguirá su curso y habrá un cierto nivel de inmunidad, pero la respuesta a cuánto tiempo durará determinará la periodicidad y la amplitud de las epidemias por venir. A menos que, por supuesto, encontremos una manera de bloquearlo en un año más o menos con una vacuna eficaz.

También hay una pregunta sin resolver sobre qué determina la susceptibilidad de un individuo a esta enfermedad. Por supuesto que hay edad, pero eso no es tan sorprendente. El sistema inmunológico de las personas se debilita con la edad. Pero luego está este concepto de comorbilidad, lo que significa que algunas personas, incluso las más jóvenes, se enferman porque tienen otras enfermedades.

Es lógico que cuando tienes cáncer o diabetes, eres más susceptible a las infecciones. Pero lo que es notable, lo que realmente no entendemos, es que las personas con hipertensión simple también son muy vulnerables a desarrollar esta enfermedad. Entonces esa es una de las preguntas sin resolver.

Y será interesante ver cuál es el perfil de las personas que están infectadas pero que no enferman. Lo sabremos en unos meses, esa pregunta ya se está abordando en China. Luego, puede volver y realizar pruebas de anticuerpos, porque parece que todas las personas que han pasado por la infección desarrollarán anticuerpos, y esos permanecerán por un tiempo.

Hay personas que tienen anticuerpos y no se han presentado a los servicios médicos y afirman estar sanos todo el tiempo. ¿Cuál es el perfil genético de esas personas en comparación con las personas que acudieron a las salas médicas? Esa es una pregunta interesante. Ya se ha descubierto un indicio en China de que su grupo sanguíneo podría ser importante. Son datos muy preliminares, pero dentro de un año más o menos tendremos muchos datos sobre eso también.


Epidemias con mayor número de muertes

Plaga de Justiniano (Imperio Bizantino, 541-750)

La plaga de Justiniano afectó a la humanidad entre 541 y 542 d.C. Fue responsable del mayor número de vidas perdidas en una epidemia en la historia. Las estimaciones creen que 100 millones de personas murieron durante este tiempo, que era la mitad de la población mundial. Esta plaga pudo propagarse tan rápidamente porque fue transportada en el lomo de roedores, cuyas pulgas estaban infectadas con la bacteria. Estas ratas viajaron por todo el mundo en barcos comerciales y ayudaron a propagar la infección desde China al norte de África y por todo el Mediterráneo. A la plaga de Justiniano se le atribuye haber debilitado el Imperio Bizantino de varias formas. Los militares perdieron el poder y ya no pudieron defenderse de los intrusos. Los agricultores se enfermaron y la producción agrícola disminuyó. Con una base agrícola más pequeña, los impuestos sobre la renta cayeron. Miles de personas murieron diariamente en el apogeo de la destructiva plaga.

Black Plague (principalmente en Europa, 1346 a 1350)

La peste negra se cobró la vida de 50 millones de personas entre 1346 y 1350. El brote comenzó en Asia y, una vez más, fue transmitido por todo el mundo por ratas cubiertas de pulgas infectadas. Después de su llegada a Europa, sembró la muerte y la destrucción. Europa perdió el 60% de su población a causa de la peste negra. Los síntomas de esta enfermedad comenzaron con la inflamación de los ganglios linfáticos, ya sea en la ingle, la axila o el cuello. Después de 6 a 10 días de infección y enfermedad, el 80% de las personas infectadas mueren. El virus se propagó a través de la sangre y las partículas en el aire. Esta epidemia cambió el curso de la historia europea. La falta de comprensión del origen de la enfermedad llevó a la población cristiana a culpar a la comunidad judía de envenenar los pozos de agua a raíz de esta acusación, miles de judíos fueron asesinados. Otros creían que era un castigo del cielo por llevar una vida pecaminosa. El mundo vio escaseces agrícolas como en la plaga de Justiniano, y la desnutrición y el hambre eran desenfrenadas. Después del final de la peste negra, la disminución de la población resultó en un aumento de los salarios y tierras baratas. El área disponible se utilizó para la cría de animales y aumentó el consumo de carne en toda la región.

VIH / SIDA (en todo el mundo, 1960-presente)

La epidemia de VIH / SIDA comenzó en 1960 y continúa hasta la actualidad, aunque los momentos más espantosos ocurrieron durante la década de 1980 cuando el mundo se enteró de su existencia. Hasta el momento, este virus ha provocado la muerte de 39 millones de personas. En la década de 1980, se creía que el VIH infectaba a alguien en todos los continentes. Las infecciones pulmonares raras, los cánceres que avanzan rápidamente y las deficiencias inmunitarias inexplicables eran rampantes entre los hombres homosexuales y, en ese momento, los médicos creían que eran causados ​​por la actividad del mismo sexo. Un gran número de haitianos también eran portadores del virus, que no fueron nombrados hasta 1982. Se identificaron casos en Europa y África. En 1983, se descubrió que la transmisión también se producía a través de actividades heterosexuales. Los medicamentos para el tratamiento no estuvieron disponibles hasta 1987. En la actualidad, alrededor de 37 millones de personas viven con el VIH. Para aquellas personas con acceso a medicamentos antirretrovirales, se ha ampliado la esperanza de vida. Actualmente, este virus es particularmente agresivo en África subsahariana, donde se encuentran al menos el 68% de todas las infecciones mundiales por VIH / SIDA. Las razones de esto son muchas, pero se derivan de las malas condiciones económicas y de poca o ninguna educación sexual.

Otras epidemias

Otras epidemias que han provocado numerosas muertes incluyen: Gripe de 1918 (20 millones de muertes) Plaga moderna, 1894-1903 (10 millones) Gripe asiática, 1957-1958 (2 millones) Sexta pandemia de cólera, 1899-1923 (1,5 millones) Rusia Gripe, 1889-1890 (1 millón) Gripe de Hong Kong, 1968-1969 (1 millón) y Quinta pandemia de cólera, 1881-1896 (981,899).


Causa de la peor extinción masiva jamás encontrada

Un nuevo estudio revela qué causó que la mayor parte de la vida en la Tierra se extinguiera durante la extinción del final del Pérmico, también conocida como la Gran Muerte.

Ilustración que muestra el comienzo de la extinción masiva del Pérmico-Triásico. 2020.

  • Un nuevo documento afirma identificar la causa de la Gran Muerte que ocurrió hace casi 252 millones de años.
  • Durante el peor evento de extinción masiva de la historia, la mayor parte de la vida de la Tierra pereció.
  • El estudio sugiere que una erupción volcánica en Siberia esparció partículas de níquel en aerosol que dañaron a los organismos del planeta.

Los dinosaurios son las víctimas más infames de un evento de extinción masiva hace 66 millones de años. Pero una extinción aún peor ocurrió hace 251,9 millones de años.

Llamado la extinción masiva del final del Pérmico o la Gran Muerte, este evento de extinción más severo acabó con alrededor del 90 por ciento de las especies marinas del planeta y el 75 por ciento de las especies terrestres. Si bien los científicos han sospechado durante mucho tiempo que fue iniciado por erupciones volcánicas en lo que ahora es Siberia, hasta ahora no han podido explicar exactamente cómo se extinguieron tantas especies.

Un nuevo artículo publicado en Comunicaciones de la naturaleza expone el caso de que las partículas de níquel que se aerosolizaron como resultado de las erupciones en la región de las Trampas de Siberia se dispersaron a través del aire y el agua y fueron la causa de la catástrofe ambiental resultante. El documento señala enormes depósitos de mineral de sulfuro de níquel de Norilsk en la cuenca de Tunguska que "pueden haber liberado voluminosos gases volcánicos ricos en níquel y aerosoles a la atmósfera" como el comienzo de la cadena de eventos que llevaron a la extinción masiva.

El estudio se basa en el análisis de isótopos de níquel que provienen de rocas sedimentarias del Pérmico tardío recolectadas de la sección del lago Buchanan en la cuenca de Sverdrup en el Alto Ártico canadiense. Lo notable de las muestras de rocas es que presentaban las proporciones de isótopos de níquel más ligeras jamás medidas, lo que lleva a los científicos a concluir que el níquel se presentó en forma de partículas aerosolizadas de un volcán.

Como se describe en el documento, los únicos valores de isótopos de níquel comparables serían los de los depósitos volcánicos de sulfuro de níquel. Los científicos escriben que de todos los mecanismos que podrían resultar en tales valores, la explicación "más convincente" es que llegaron allí como "voluminosos aerosoles ricos en Ni" de la gran provincia ígnea de las Trampas Siberianas (STLIP).

El efecto mortal de las partículas de níquel

Cuando el níquel entró en el agua, causó estragos en el ecosistema submarino.

La coautora del estudio, la profesora asociada Laura Wasylenki de la Universidad del Norte de Arizona, explicó que "el níquel es un metal traza esencial para muchos organismos, pero un aumento en la abundancia de níquel habría provocado un aumento inusual en la productividad de los metanógenos, microorganismos que producen metano gas. El aumento de metano habría sido tremendamente dañino para toda la vida dependiente del oxígeno ". Esto habría afectado a los seres vivos dentro y fuera del agua. El profesor cree que sus datos ofrecen evidencia directa que vincula los aerosoles ricos en níquel, los cambios en el océano y la extinción masiva que siguió. "Ahora tenemos evidencia de un mecanismo de muerte específico", agregó.

Laura Wasylenki, profesora asociada de NAU.Crédito: Universidad del Norte de Arizona.

Otras teorías sobre la gran agonía

Estudios anteriores han señalado otros efectos de las erupciones volcánicas de Siberia que probablemente contribuyeron al evento de extinción, incluido un calentamiento general del planeta, la liberación de metales tóxicos y la acidificación de los océanos, que probablemente acabó con varias especies rápidamente. Otros murieron como resultado de la disminución de los niveles de oxígeno en el agua.

"Este colapso en forma de dominó de los ciclos y procesos interconectados que sostienen la vida finalmente condujo a la extensión catastrófica observada de la extinción masiva en el límite Pérmico-Triásico", dijo la biogeoquímica marina Hana Jurikova de la Universidad de St. Andrews en el Reino Unido. , quien llevó a cabo un estudio de 2020 sobre la extinción del final del Pérmico. Su estudio analizó conchas fósiles de braquiópodos en lo que ahora son los Alpes del Sur en Italia.


Cómo terminaron finalmente 5 de las peores pandemias de la historia: HISTORIA

¿Ves por qué no permites que una epidemia asole tu país? & # 147 ¡No es peor que el cólera! & # 148

& # 147 Tan pronto como me familiaricé con la situación y el alcance de esta irrupción (sic) de cólera, sospeché alguna contaminación del agua & # 8221

& # 8220Tagged & # 8221 con un (sic), la irrupción se utiliza en ornitología.

y la razón por la que La Gran Plaga de 1665 fue la última en Londres, ¡porque en 1666 el Gran Incendio de Londres levantó la ciudad y consumió las pulgas y las ratas!

Significan, en países del tercer mundo que carecen de acceso a la ciencia del siglo XIX:

2/3 cucharadita de lejía en cinco galones de agua.

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¿Cómo terminan las pandemias? De diferentes maneras, pero nunca es rápido ni ordenado

El 7 de septiembre de 1854, en medio de una terrible epidemia de cólera, el médico John Snow se acercó a la junta de guardianes de la parroquia de St James para pedir permiso para quitar la manija de una bomba de agua pública en Broad Street en el Soho de Londres. Snow observó que 61 víctimas del cólera habían extraído agua de la bomba recientemente y razonó que el agua contaminada era la fuente de la epidemia. Su solicitud fue concedida y, aunque se necesitarían otros 30 años para que se aceptara la teoría de los gérmenes del cólera, su acción puso fin a la epidemia.

A medida que nos adaptamos a otra ronda de restricciones de coronavirus, sería bueno pensar que Boris Johnson y Matt Hancock tienen un punto final similar a la vista para Covid-19. Desafortunadamente, la historia sugiere que las epidemias rara vez tienen un final tan claro como la epidemia de cólera de 1854. Todo lo contrario: como observó el historiador social de la medicina Charles Rosenberg, la mayoría de las epidemias “se dirigen hacia el final”. Han pasado 40 años desde la identificación de los primeros casos de sida, por ejemplo, pero cada año 1,7 millones de personas se infectan con el VIH. De hecho, en ausencia de una vacuna, la Organización Mundial de la Salud no espera detenerla antes de 2030.

Sin embargo, aunque el VIH sigue siendo una amenaza biológica, no inspira los mismos temores que a principios de la década de 1980 cuando el gobierno de Thatcher lanzó su campaña "No mueras por ignorancia", repleta de imágenes aterradoras de lápidas que caen. . De hecho, desde un punto de vista psicológico, podemos decir que la pandemia del sida terminó con el desarrollo de fármacos antirretrovirales y el descubrimiento de que los pacientes infectados por el VIH podían vivir con el virus hasta una edad avanzada.

La declaración de Great Barrington, que aboga por la propagación controlada del coronavirus en los grupos de edad más jóvenes junto con el refugio de los ancianos, aprovecha un deseo similar de desterrar a los temor de Covid-19 y traer un cierre narrativo a esta pandemia. Implícita en la declaración firmada por científicos de Harvard y otras instituciones está la idea de que las pandemias son tanto fenómenos sociales como biológicos y que si estuviéramos dispuestos a aceptar niveles más altos de infección y muerte alcanzaríamos la inmunidad colectiva más rápido y volveríamos a la normalidad antes.

Pero otros científicos, escribiendo en el Lanceta, dicen que la estrategia de Great Barrington se basa en una "falacia peligrosa". No hay evidencia de una “inmunidad colectiva” duradera al coronavirus después de una infección natural. En lugar de poner fin a la pandemia, argumentan, la transmisión incontrolada en personas más jóvenes podría simplemente resultar en epidemias recurrentes, como era el caso de numerosas enfermedades infecciosas antes de la llegada de las vacunas.

'¡Agua! ¡Agua! En todas partes y ni una gota para beber ": Otra caricatura de Punch, esta sobre el brote de Londres de 1849. Fotografía: Print Collector / Getty Images

No es una coincidencia que hayan llamado a su petición rival "el memorando de John Snow". La acción decisiva de Snow en el Soho pudo haber terminado con la epidemia de 1854, pero el cólera regresó en 1866 y 1892. Fue solo en 1893, cuando se iniciaron los primeros ensayos masivos de la vacuna contra el cólera en la India, que fue posible prever el control científico racional de cólera y otras enfermedades. El punto culminante de estos esfuerzos llegó en 1980 con la erradicación de la viruela, la primera y todavía la única enfermedad que se ha eliminado del planeta. Sin embargo, estos esfuerzos habían comenzado 200 años antes con el descubrimiento de Edward Jenner en 1796 de que podía inducir inmunidad contra la viruela con una vacuna elaborada a partir del virus relacionado de la viruela vacuna.

Con más de 170 vacunas para Covid-19 en desarrollo, es de esperar que esta vez no tengamos que esperar tanto tiempo. Sin embargo, el profesor Andrew Pollard, director del ensayo de vacunas de la Universidad de Oxford, advierte que no deberíamos esperar un pinchazo en el futuro cercano. En un seminario en línea la semana pasada, Pollard dijo que lo más temprano que pensó que una vacuna estaría disponible fue en el verano de 2021 y luego solo para los trabajadores de salud de primera línea. La conclusión es que "es posible que necesitemos máscaras hasta julio", dijo.

La otra forma en que se podría poner fin a la pandemia es con un sistema de prueba y rastreo que realmente supere al mundo. Una vez que podemos reducir la tasa de reproducción por debajo de 1 y estar seguros de mantenerla allí, el caso del distanciamiento social se disuelve. Claro, algunas medidas locales podrían ser necesarias de vez en cuando, pero ya no habría necesidad de restricciones generales para evitar que el NHS se vea abrumado. Esencialmente, Covid-19 se convertiría en una infección endémica, como la gripe o el resfriado común, y pasaría a un segundo plano. Esto es lo que parece haber sucedido después de las pandemias de influenza de 1918, 1957 y 1968. En cada caso, hasta un tercio de la población mundial estaba infectada, pero aunque el número de muertos era alto (50 millones en la pandemia de 1918-19, alrededor de 1 millón en las de 1957 y 1968), en dos años habían terminado. , ya sea porque se alcanzó la inmunidad colectiva o porque los virus perdieron su virulencia.

El escenario de pesadilla es que Sars-CoV-2 no se desvanece sino que regresa una y otra vez. Este fue el caso de la peste negra del siglo XIV, que provocó repetidas epidemias europeas entre 1347 y 1353. Algo similar sucedió en 1889-90 cuando la “influenza rusa” se extendió desde Asia central a Europa y América del Norte. Aunque un informe del gobierno inglés indicó que 1892 era la fecha oficial de finalización de la pandemia, en realidad la gripe rusa nunca desapareció. En cambio, fue responsable de oleadas recurrentes de enfermedades durante los últimos años del reinado de la reina Victoria.

Sin embargo, incluso cuando las pandemias finalmente llegan a una conclusión médica, la historia sugiere que pueden tener efectos culturales, económicos y políticos duraderos.

A la Peste Negra, por ejemplo, se le atribuye ampliamente el mérito de alimentar el colapso del sistema feudal y estimular una obsesión artística con las imágenes del inframundo. De manera similar, se dice que la plaga de Atenas en el siglo V a. C. destruyó la fe de los atenienses en la democracia y allanó el camino para la instalación de una oligarquía espartana conocida como los Treinta Tiranos. Aunque los espartanos fueron posteriormente expulsados, Atenas nunca recuperó su confianza. Si Covid-19 conduce a un ajuste de cuentas político similar para el gobierno de Boris Johnson, solo el tiempo lo dirá.

Mark Honigsbaum es profesor de la City University of London y autor de El siglo de la pandemia: cien años de pánico, histeria y arrogancia


Si bien algunas de las primeras pandemias se desvanecieron al acabar con parte de la población, las iniciativas médicas y de salud pública pudieron detener la propagación de otras enfermedades.

A medida que florecían las civilizaciones humanas, también lo hacían las enfermedades infecciosas. Un gran número de personas que vivían muy cerca unas de otras y de los animales, a menudo con un saneamiento y una nutrición deficientes, constituían un terreno fértil para la reproducción de enfermedades. Y las nuevas rutas comerciales en el extranjero propagaron las nuevas infecciones por todas partes, creando las primeras pandemias mundiales.

1. La plaga de Justiniano: no queda nadie por morir

Tres de las pandemias más mortíferas en la historia registrada fueron causadas por una sola bacteria, Yersinia pestis, una infección fatal también conocida como plaga.
La plaga de Justiniano llegó a Constantinopla, la capital del Imperio Bizantino, en 541 EC. Fue transportado sobre el mar Mediterráneo desde Egipto, una tierra recientemente conquistada que paga tributo al emperador Justiniano en grano. Las pulgas plaga se engancharon en las ratas negras que mordisquearon el grano.
La plaga diezmó Constantinopla y se extendió como la pólvora por Europa, Asia, África del Norte y Arabia, matando a unos 30 a 50 millones de personas, quizás la mitad de la población mundial.
"La gente no tenía una comprensión real de cómo combatirlo, aparte de tratar de evitar a las personas enfermas", dice Thomas Mockaitis, profesor de historia en la Universidad DePaul. "En cuanto a cómo terminó la plaga, la mejor suposición es que la mayoría de las personas en una pandemia de alguna manera sobreviven, y los que sobreviven tienen inmunidad".

2. Muerte negra: la invención de la cuarentena

La plaga nunca se fue realmente, y cuando regresó 800 años después, mató con un abandono imprudente. La peste negra, que azotó Europa en 1347, se cobró la asombrosa cantidad de 200 millones de vidas en solo cuatro años.
As for how to stop the disease, people still had no scientific understanding of contagion, says Mockaitis, but they knew that it had something to do with proximity. That’s why forward-thinking officials in Venetian-controlled port city of Ragusa decided to keep newly arrived sailors in isolation until they could prove they weren’t sick.

At first, sailors were held on their ships for 30 days, which became known in Venetian law as a trentino. As time went on, the Venetians increased the forced isolation to 40 days or a quarantino, the origin of the word quarantine and the start of its practice in the Western world.
“That definitely had an effect,” says Mockaitis.

3. The Great Plague of London—Sealing Up the Sick

London never really caught a break after the Black Death. The plague resurfaced roughly every 20 years from 1348 to 1665—40 outbreaks in 300 years. And with each new plague epidemic, 20 percent of the men, women and children living in the British capital were killed.
By the early 1500s, England imposed the first laws to separate and isolate the sick. Homes stricken by plague were marked with a bale of hay strung to a pole outside. If you had infected family members, you had to carry a white pole when you went out in public. Cats and dogs were believed to carry the disease, so there was a wholesale massacre of hundreds of thousands of animals.
The Great Plague of 1665 was the last and one of the worst of the centuries-long outbreaks, killing 100,000 Londoners in just seven months. All public entertainment was banned and victims were forcibly shut into their homes to prevent the spread of the disease. Red crosses were painted on their doors along with a plea for forgiveness: “Lord have mercy upon us.”
As cruel as it was to shut up the sick in their homes and bury the dead in mass graves, it may have been the only way to bring the last great plague outbreak to an end.

4. Smallpox—A European Disease Ravages the New World

Smallpox was endemic to Europe, Asia and Arabia for centuries, a persistent menace that killed three out of ten people it infected and left the rest with pockmarked scars. But the death rate in the Old World paled in comparison to the devastation wrought on native populations in the New World when the smallpox virus arrived in the 15th century with the first European explorers.
The indigenous peoples of modern-day Mexico and the United States had zero natural immunity to smallpox and the virus cut them down by the tens of millions.
There hasn’t been a kill off in human history to match what happened in the Americas—90 to 95 percent of the indigenous population wiped out over a century,” says Mockaitis. “Mexico goes from 11 million people pre-conquest to one million.”
Centuries later, smallpox became the first virus epidemic to be ended by a vaccine. In the late 18th-century, a British doctor named Edward Jenner discovered that milkmaids infected with a milder virus called cowpox seemed immune to smallpox. Jenner famously inoculated his gardener’s 9-year-old son with cowpox and then exposed him to the smallpox virus with no ill effect.
“[T]he annihilation of the smallpox, the most dreadful scourge of the human species, must be the final result of this practice,” wrote Jenner in 1801.
And he was right. It took nearly two more centuries, but in 1980 the World Health Organization announced that smallpox had been completely eradicated from the face of the Earth.

Gonnorea nearly finish us in 1978

5. Cholera—A Victory for Public Health Research

In the early- to mid-19th century, cholera tore through England, killing tens of thousands. The prevailing scientific theory of the day said that the disease was spread by foul air known as a “miasma.” But a British doctor named John Snow suspected that the mysterious disease, which killed its victims within days of the first symptoms, lurked in London’s drinking water.
Snow acted like a scientific Sherlock Holmes, investigating hospital records and morgue reports to track the precise locations of deadly outbreaks. He created a geographic chart of cholera deaths over a 10-day period and found a cluster of 500 fatal infections surrounding the Broad Street pump, a popular city well for drinking water.
“As soon as I became acquainted with the situation and extent of this irruption (sic) of cholera, I suspected some contamination of the water of the much-frequented street-pump in Broad Street,” wrote Snow.
With dogged effort, Snow convinced local officials to remove the pump handle on the Broad Street drinking well, rendering it unusable, and like magic the infections dried up. Snow’s work didn’t cure cholera overnight, but it eventually led to a global effort to improve urban sanitation and protect drinking water from contamination.
While cholera has largely been eradicated in developed countries, it’s still a persistent killer in third-world countries lacking adequate sewage treatment and access to clean drinking water.


The Spanish Flu

The Spanish flu was an influenza pandemic that spread around the world between 1918 and 1919, according to the CDC. It was caused by an H1N1 virus, with an avian (bird) origin, though it&aposs unclear exactly where the virus originated. The CDC estimates that about 500 million people (or one-third of the world’s population) became infected with the virus. It ultimately caused least 50 million deaths worldwide with about 675,000 deaths happening in the U.S.

The 1918 flu was especially virulent, per the CDC. While much remains undocumented about the Spanish flu, the CDC notes that one well-documented effect was rapid and severe lung damage. "In 1918, victims of the pandemic virus experienced fluid-filled lungs, as well as severe pneumonia and lung tissue inflammation," according to the CDC.

Scientists also worked to replicate the 1918 flu virus, beginning in 2005, to evaluate the virus&apos pathogenicity, or its ability to cause disease and harm a host. The work, led by Terrence Tumpey, PhD, a microbiologist and chief of the Immunology and Pathogenesis Branch (IPB) of the CDC&aposs Influenza Division, showed that the 1918 influenza virus was a "uniquely deadly product of nature, evolution and the intermingling of people and animals," per the CDC, and may help with future possible pandemics.


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