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La gran explosión de Halifax

La gran explosión de Halifax

A las 9:05 a.m., en el puerto de Halifax en la provincia canadiense de Nueva Escocia, la explosión provocada por el hombre más devastadora en la era preatómica ocurre cuando el Mont Blanc, un barco de municiones francés, explota 20 minutos después de chocar con otro barco.

Mientras la Primera Guerra Mundial estallaba en Europa, la ciudad portuaria de Halifax estaba llena de barcos que transportaban tropas, suministros de socorro y municiones a través del Océano Atlántico. En la mañana del 6 de diciembre, el barco noruego Imo dejó su amarre en el puerto de Halifax para la ciudad de Nueva York. Al mismo tiempo, el carguero francés Mont Blanc, Su bodega de carga repleta de municiones altamente explosivas (2300 toneladas de ácido pícrico, 200 toneladas de TNT, 35 toneladas de gasolina de alto octanaje y 10 toneladas de algodón de pólvora) avanzaba por los estrechos del puerto para unirse a un convoy militar que lo escoltaría. a través del Atlántico.

Aproximadamente a las 8:45 a.m., los dos barcos chocaron, incendiando el ácido pícrico. los Mont Blanc fue impulsado hacia la orilla por su colisión con el Imo, y la tripulación abandonó rápidamente el barco, intentando sin éxito alertar al puerto del peligro del barco en llamas. Los espectadores se reunieron a lo largo del paseo marítimo para presenciar el espectáculo del barco en llamas, y minutos después pasó rozando el muelle del puerto y lo prendió en llamas. El Departamento de Bomberos de Halifax respondió rápidamente y estaba colocando su motor junto al hidrante más cercano cuando el Mont Blanc explotó a las 9:05 a.m. en un destello blanco cegador.

La explosión masiva mató a más de 1.800 personas, hirió a otras 9.000 —incluyendo a 200 ciegas— y destruyó casi todo el extremo norte de la ciudad de Halifax, incluidas más de 1.600 viviendas. La onda de choque resultante rompió ventanas a 50 millas de distancia, y el sonido de la explosión se pudo escuchar a cientos de millas de distancia.


Por qué la explosión de Halifax fue una de las mayores tragedias de la historia

A pesar de ser uno de los desastres provocados por el hombre más trágicos y devastadores en la historia de América del Norte, la explosión de Halifax sigue siendo en gran parte desconocida. El 6 de diciembre de 1917, la colisión de un barco de suministro noruego con un carguero francés que transportaba explosivos de alta potencia en la estrecha vía fluvial entre Halifax, la cuenca Bedford de Nueva Escocia y el Atlántico resultó en una explosión sin precedentes hasta la detonación de la bomba atómica que devastó Hiroshima. al final de la Segunda Guerra Mundial.

Miles murieron y resultaron heridos en la explosión inicial, y más perderían la vida en los incendios y tsunamis resultantes creados por la onda expansiva de la explosión. Sin embargo, el alcance de la tragedia se expandiría mucho más allá de ese terrible día de diciembre, ya que una tormenta de nieve repentina obstaculizó los esfuerzos de rescate y socorro. Quizás lo más trágico es que los espectros del racismo y la intolerancia dejarían a muchas víctimas sin contar y sin atención.

Más allá del incalculable costo en vidas humanas, el costo psicológico que la explosión de Halifax infligió a los habitantes de Nueva Escocia resonó durante generaciones. Halifax se reconstruiría, pero nunca escaparía por completo de la tragedia del desastre. Como escribió la autora Sally M. Walker en su historia de la explosión de 2011, Ventisca de cristal, "Las viejas cicatrices están ocultas por sólidas casas de piedra, y los altos árboles alinean las calles rehechas. Pero las raíces de la historia todavía están ahí, y se hacen profundas".

Lo que sigue son los detalles de un día marcado por un dolor indecible y actos que exaltan y disminuyen el carácter del espíritu humano. Esta es la trágica historia de la vida real de la explosión de Halifax.


Reseña del libro: La gran explosión de Halifax

Pocas personas vivas recuerdan que la mayor explosión provocada por el hombre en la historia antes del advenimiento de la era nuclear tuvo lugar en Halifax, Nueva Escocia. Esa devastadora explosión ocurrió el 6 de diciembre de 1917, en el apogeo de la Primera Guerra Mundial. Mató a casi 2.000 personas e hirió a otras 9.000 (aproximadamente el 18 por ciento de la población) y arrasó 325 acres de la ciudad, destruyendo gran parte de la infraestructura. necesarios para hacer frente al desastre.

La fuente de la explosión fue un solo carguero. El carguero francés Mont Blanc llegó a Halifax desde Nueva York, con la intención de unirse a un convoy que se reunía para cruzar el Atlántico. Transportaba 2.925 toneladas de diversos explosivos a Francia, incluido algodón de pólvora, TNT, bidones de benzol y ácido pícrico altamente inestable. Habiendo llegado el 5 de diciembre demasiado tarde para entrar en el puerto, Mont Blanc se vio obligado a pasar la noche fuera de la protección de las defensas del puerto.

Mientras tanto, dentro del puerto el barco noruego Imo, fletado para cargar un cargamento de suministros de socorro estadounidenses a Bélgica, había terminado de cargar el carbón demasiado tarde para partir. Por la mañana, su capitán estaba tan impaciente por dejar el puerto como Mont BlancEl capitán iba a entrar.

En circunstancias normales, a ningún otro barco se le habría permitido moverse mientras un barco que transportaba explosivos transitaba por el puerto. Pero por necesidad en tiempos de guerra, las autoridades portuarias habían relajado muchas de esas regulaciones en tiempos de paz. En su prisa, los dos barcos chocaron en el canal, poniendo Mont BlancBenzol volátil en llamas. Su tripulación francesa abandonó el barco pero, debido a las barreras del idioma, no pudo alertar a las tripulaciones de los barcos circundantes de su peligro. Peor aún, miles de ciudadanos, que también desconocían la naturaleza de la carga del barco, salieron a ver el espectáculo. La catastrófica explosión resultante los tomó a todos por sorpresa.

El autor John Bacon ha escrito un relato fascinante y muy legible que toma en cuenta los eventos que llevaron a la explosión hasta sus secuelas. Explica cómo la explosión de Halifax unió a las ciudades que alguna vez fueron rivales de Halifax y Boston y afirma que el desastre también marcó un punto de inflexión en las relaciones internacionales de Canadá, acercándolo a Estados Unidos y distanciándolo de Gran Bretaña.


La explosión de Halifax

El tráfico estaba congestionado en el puerto el 6 de diciembre, y el SS Imo, un barco noruego que transportaba suministros para la Comisión de Socorro de Bélgica, tuvo que navegar alrededor de un remolcador. Al hacerlo, el Imo se colocó en el camino del SS Mont-Blanc, un carguero francés que transportaba 2.925 toneladas métricas (aproximadamente 3.225 toneladas estadounidenses) de explosivos, incluidos ácido pícrico, trinitrotolueno (TNT), gasolina de alto octanaje, benzol. (un combustible de motor altamente combustible) y nitrocelulosa (algodón pólvora) - a Europa para ayudar en los esfuerzos de guerra de la Primera Guerra Mundial.

Los barcos emitieron señales de advertencia al otro y tomaron medidas evasivas para evitar una colisión, pero no pudieron evitar el impacto. Los barcos chocaron entre sí aproximadamente a las 8:45 a.m., provocando chispas que encendieron los materiales inflamables, ya sea el ácido pícrico o el benzol, en el Mont-Blanc.

La tripulación del Mont-Blanc abandonó inmediatamente el barco e intentó alertar al puerto de los peligros del carguero en llamas lleno de explosivos. El Mont-Blanc no tenía marcas que indicaran que transportaba municiones y la tripulación solo hablaba francés, un idioma que hablaban pocas personas en Halifax en ese momento, por lo que quienes viajaban en barcos cercanos o en el puerto no eran conscientes del peligro inminente.

Los espectadores se reunieron para observar el barco en llamas que pronto incendió el puerto a medida que pasaba. El departamento de bomberos llegó aproximadamente a las 9:05 am y, mientras los bomberos se preparaban para conectarse a una boca de incendios, el Mont-Blanc explotó en un "destello blanco cegador", la explosión atravesó el barco a 1.500 metros por segundo (4.900 pies / segundo).

Una vista de la columna de humo de la explosión.
vía Britannica

Frank Baker, un marinero de la Royal Navy a bordo del HMCS Acadia, escribió sobre el desastre en su diario el día en que ocurrió. Baker y otros en la Acadia estaban ensamblando herramientas para limpiar “cuando ocurrió la explosión más espantosa que jamás escuché o quise escuchar. … Nuestra primera impresión fue que estábamos siendo atacados por submarinos, y todos corrimos hacia la cubierta superior, donde vimos una verdadera montaña de humo y una tonalidad amarillenta y enormes pedazos de hierro volaban a nuestro alrededor. ... Un remolcador estaba junto a nosotros en ese momento y parte de su costado se arrancó por completo y tres miembros de la tripulación resultaron heridos, a uno de ellos le arrancaron un trozo de carne que pesaba casi 2 libras de la pierna. ... Un barco había sido lanzado al por mayor a una distancia de unas 400 yardas, lanzándolo cerca de la orilla, un naufragio total con cadáveres maltrechos y aplastados por todas partes en desorden. … Lo que unas horas antes habían sido hermosas embarcaciones, ahora eran terribles naufragios, sus tripulaciones estaban todas muertas y cuerpos, brazos, etc. flotaban en el agua. La ciudad estaba literalmente en llamas, los edificios del dique seco y del astillero completamente demolidos y heridos y muertos en todas partes. Los teatros y los edificios adecuados se convirtieron en hospitales y refugios para el alojamiento de las personas sin hogar. … Pobres niños sin hogar, cuyos padres habían fallecido, lloraban lastimeramente y familiares ansiosos preguntaban por sus seres queridos. ... En millas a la redonda, nada más que un infierno en llamas, los cuerpos carbonizados que fueron sacados de los escombros y los pobres diablos que quedaron aún persistentes fueron amontonados en vagones de motor y transportados a uno de los hospitales improvisados ​​".

Unas 200 personas fueron cegadas por el oftalmólogo de explosiones George Cox enucleó 79 ojos irreparablemente dañados en 48 horas. La onda de choque generada por la explosión rompió ventanas a 50 millas (80 km), y el sonido se pudo escuchar desde cientos de millas de distancia. El Imo fue empujado a tierra donde estaba conectado a tierra. Los escombros del Mont-Blanc llovieron sobre un radio de 8 kilómetros (5 millas), incluido el eje del ancla del barco, con un peso de 1,140 libras. (517 kg), que atravesó el suelo a 3,2 km (2 millas) de donde una vez estuvo la embarcación.

La explosión también provocó un tsunami de aproximadamente 60 pies (18 metros) de altura, que presionó 3 manzanas tierra adentro, destruyó 1.600 casas, diezmó un asentamiento pesquero mi'kmaq centenario y arrastró escombros a lo largo de varias millas. Para complicar el esfuerzo de socorro, una tormenta de nieve se instaló en el área a la mañana siguiente, produciendo ráfagas de viento que alcanzaron los 90 km / h (56 mph) y fríos de -15ºC (5ºF), y finalmente cubrió el área con 40 centímetros (15,75 ”). de nieve.

Entre la explosión, el tsunami, la caída de escombros y la tormenta de nieve, más de 1.800 personas murieron y otras 9.000 resultaron heridas.

  • El edificio de exposiciones de Halifax, via Britannica
  • El Imo mientras yacía en tierra, a través del Museo Marítimo del Atlántico
  • Patio ferroviario destruido, a través del Museo Marítimo del Atlántico
  • Consecuencias de la explosión, a través de la revista Smithsonian
  • Una catedral dañada, a través de The Washington Post
  • Las ruinas de una escuela, a través del Museo Marítimo del Atlántico.
  • La tormenta de nieve obstaculizó los esfuerzos de ayuda en el área, a través de CBC News.
  • Una vista de la destrucción causada por la explosión, vía The Washington Post

Explosión de Halifax

Destrucción causada por la explosión de Halifax, 6 de diciembre de 1917.

Ciudad en tiempos de guerra

Halifax era una ciudad portuaria ocupada en tiempos de guerra en 1917. La Primera Guerra Mundial había estado en marcha durante tres años, exponiendo a los militares canadienses a lesiones, muerte y dificultades, pero trayendo prosperidad a Halifax. Después de décadas de tiempos económicos difíciles, la ciudad fue un centro del esfuerzo bélico de Canadá. Con uno de los puertos libres de hielo más hermosos y profundos de América del Norte, Halifax era el puerto por el que pasaban decenas de miles de tropas canadienses, del Imperio Británico y estadounidenses de camino a los campos de batalla de Europa o de regreso a casa.

La población de la ciudad de casi 50.000 habitantes se vio aumentada por la afluencia de tropas y por los oficiales navales canadienses y británicos que supervisaban la actividad en el puerto. Millones de toneladas de suministros también pasaron por el puerto, en ruta hacia la guerra (trigo, madera, carbón, alimentos, municiones y armamento) que llegaban por ferrocarril y partían en barcos. El puerto no solo albergaba a la incipiente Royal Canadian Navy de Canadá, sino que también era una base para los buques de la Royal Navy y los buques mercantes de todo el mundo que necesitaban reparación o reabastecimiento.

Una pintura de 1919 del artista de guerra canadiense Arthur Lismer - Olímpico con soldados retornados - muestra el transatlántico RMS Olympic, pintado con los colores de los buques de guerra, en el ajetreado paseo marítimo de Halifax durante la Primera Guerra Mundial.

Toda esta actividad impulsó la economía, hizo que abundaran los puestos de trabajo y le dio a la pequeña ciudad un revuelo que sus residentes no habían experimentado en décadas. Los migrantes civiles llegaron en busca de trabajo disponible: en los astilleros, las vías férreas, la refinería de azúcar y otras fábricas. Las mujeres también aceptaron trabajos remunerados antes ocupados por hombres, que ahora estaban en guerra. Soldados y marineros llenaron las calles. A pesar de sus horrores en Europa, la guerra creó riqueza y oportunidades para muchos en Halifax, pero también impulsó la demanda de licor de contrabando y la prostitución, alterando la moral y la sensibilidad de la era victoriana que aún albergaban muchos habitantes de Halifax.

Gran parte de la actividad industrial de Halifax se centró en el barrio de clase trabajadora de Richmond, en el extremo norte de Halifax, una comunidad muy unida de casas de madera, escuelas e iglesias. Calles sin pavimentar atravesaban las laderas de Richmond y conducían al puerto, donde las fábricas, los muelles navales, un extenso dique seco y los patios ferroviarios bullían de actividad. Más al norte de Richmond estaba la comunidad negra de Africville. Al otro lado del puerto, en la costa de Dartmouth, menos poblada, estaba la antigua aldea Mi'kmaq de Turtle Grove.

Imo y Mont-Blanc

Los Mi'kmaq llamaban al puerto K’jipuktuk, o Chebucto, que significa "gran puerto". Durante la guerra, el puerto estaba protegido por una red de emplazamientos de armas fortificados y puestos de observación, tripulados por personal militar. Muchos residentes de Halifax creían que algún día los acorazados alemanes podrían llegar a la costa y bombardear la ciudad. También se colgaron redes submarinas para protegerse de los submarinos alemanes en la entrada del puerto. Las puertas de las redes se abrieron periódicamente durante el día, lo que permitió que el tráfico de superficie entrara y saliera.

Esta vista aérea de la actual Halifax muestra los dos puentes a Dartmouth a través del puerto de Narrows of Halifax y Bedford Basin más allá.

En los confines más recónditos del puerto, la vasta y protegida extensión de Bedford Basin convirtió a Halifax en una importante zona de preparación para los convoyes transatlánticos escoltados por la marina, organizados como protección contra los submarinos merodeadores en el mar. Convoyes de barcos mercantes se reunieron en Bedford Basin antes de transportar sus suministros y soldados al esfuerzo bélico en Europa.

A principios de diciembre, uno de los buques mercantes en el puerto era el gran buque noruego Imo, en ruta de Halifax a Nueva York para recoger suministros de socorro para la atribulada población de la Bélgica devastada por la guerra. Las palabras "BELGIAN RELIEF" estaban estampadas en grandes letras de imprenta en el Imodel lado. Otro fue el barco de municiones francés Mont Blanc - llenos de toneladas de benzol, el ácido pícrico altamente explosivo, TNT y algodón de pólvora - llegando a Halifax para unirse a un convoy a través del océano. Antes de la guerra, el puerto de Halifax estaba bajo control civil y los barcos que transportaban municiones o explosivos no podían entrar en el interior del puerto. Sin embargo, el Almirantazgo británico había asumido el mando del puerto en tiempo de guerra, y barcos como Mont Blanc ahora se les permitía atravesar el puerto y entrar en Bedford Basin.

Colisión

los Imo salía del puerto en la mañana del 6 de diciembre de 1917. Había salido de Bedford Basin y viajaba hacia el sur a través de Narrows, la sección de navegación más estrecha del puerto, moviéndose en el lado este, Dartmouth del canal en lugar del lado de Halifax hacia el oeste. , donde normalmente viajaban los buques de salida. ImoLa trayectoria requería que los barcos entrantes pasaran por su lado derecho o estribor, en lugar de por su lado izquierdo o babor, lo que era habitual. Imo tenía un piloto de puerto local experimentado a bordo, William Hayes, que conocía las reglas de navegación del puerto. Sin embargo, los encuentros anteriores esa mañana con dos buques entrantes que se dirigían hacia Bedford Basin, los cuales Imo había pasado de estribor a estribor - resultó en la posición inusual que Imo ahora ocupado, demasiado al este, en el lado equivocado de los Estrechos.

los Mont Blanc había llegado a las afueras de Halifax el día anterior y anclado durante la noche en la desembocadura del puerto. En la mañana del 6 de diciembre, las autoridades portuarias autorizaron al barco a dirigirse hacia Bedford Basin. A pesar de la Mont Blanccarga peligrosa, no existía un protocolo especial para el paso de buques de municiones en el puerto. Otros barcos como el Imo no se les ordenó mantener sus posiciones esa mañana hasta que Mont Blanc había hecho un paso seguro a través del puerto.

Francis Mackey, Mont Blancpiloto, estaba guiando el barco hacia el lado de Dartmouth del Narrows, cuando se encontró con el Imo dirigiéndose directamente hacia él en lo que él creía que era Mont Blanccarril. Mackey más tarde sostendría que el Imo se movía a una velocidad peligrosa para un barco tan grande y difícil de manejar en el puerto, y también que los barcos entrantes (en este caso Mont Blanc) tenía el derecho de paso sobre los buques de salida. Independientemente de la veracidad de esas afirmaciones, lo cierto es que la Imo navegaba demasiado hacia el este, en lo que debería haber sido Mont Blanccamino.

Después de una serie de silbidos y fallas de comunicación entre los oficiales y los pilotos de los dos barcos, y maniobras fallidas para evitar una colisión, el Imo golpeó la proa de estribor del Mont Blanc. Después de unos momentos, las dos naves se separaron, dejando un corte en Mont Blancdel casco y generando chispas que encendieron granos volátiles de ácido pícrico seco, almacenados debajo de sus cubiertas.

Durante casi 20 minutos el Mont Blanc quemado. El fuego envolvió tambores ardientes de benzol, una forma de gasolina, en la cubierta superior del barco, enviando una enorme columna de humo negro al cielo. El espectáculo atrajo la atención de la gente en la costa, incluidos los niños que se dirigían a la escuela, y atrajo a muchos residentes hacia sus ventanas y a otros hacia el barco. En el puerto, equipos de bomberos y marineros de otros barcos se dirigieron hacia Mont Blanc, esperando apagar su fuego.

Pocos entendieron el peligro, a excepción de un puñado de oficiales portuarios y navales, así como Francis Mackey y la tripulación de habla francesa del Mont Blanc, quien huyó del barco después de que estalló el incendio, remando desesperadamente en botes salvavidas hacia el lado de Dartmouth del puerto. Mientras lo hacían, los lisiados y ardientes Mont Blanc derivó hacia el Muelle 6 en la costa de Halifax, un área concurrida llena de residencias, negocios, barcos amarrados, el Royal Naval College of Canada y una gran refinería de azúcar.

Vincent Coleman

Dos hombres en el lado de Halifax que se habían enterado de que una explosión era inminente eran Vincent Coleman, un despachador de trenes en los patios ferroviarios cercanos, y William Lovett, secretario jefe de los patios, que estaba advirtiendo a la gente en los patios sobre la Mont Blanccarga mortal.

Coleman controlaba el ajetreado tráfico ferroviario de mercancías y pasajeros que entraba y salía de la península de Halifax. Estaba a punto de huir de su oficina cuando se dio cuenta de que iban a llegar trenes, incluido el tren de las 8:55 a.m. desde Saint John, New Brunswick, con cientos de pasajeros a bordo. Como el Mont Blanc quemados y los minutos pasaban, Coleman permaneció en su puesto, tecleando un mensaje en su tecla de telégrafo, advirtiendo a las estaciones de la línea que detuvieran la entrada de trenes a Halifax. "Barco de municiones en llamas. Hacia el muelle 6. Adiós".

El tren de Saint John finalmente se salvó, no por el mensaje de Coleman, sino porque llegaba tarde y nunca llegó al extremo norte de la ciudad. Sin embargo, el mensaje de Coleman, enviado en los últimos minutos de su vida, fue una de las primeras alertas recibidas por el mundo exterior sobre el desastre en Halifax.

Explosión y tsunami

los Mont Blanc explotó a las 9:04:35 a.m., enviando una onda de choque en todas direcciones, seguida de un tsunami que arrasó violentamente las costas de Halifax y Dartmouth. Más de 2.5 kilómetros cuadrados de Richmond quedaron totalmente arrasados, ya sea por la explosión, el tsunami o los incendios de estructuras causados ​​cuando los edificios colapsaron hacia adentro sobre linternas, estufas y hornos.

Hogares, oficinas, iglesias, fábricas, embarcaciones (incluida la Mont Blanc), la estación de tren y los patios de carga, y cientos de personas en el área inmediata, fueron destruidos. Más lejos del epicentro, Citadel Hill desvió las ondas de choque de los extremos sur y oeste de Halifax, donde las ventanas rotas y las puertas desplazadas fueron el daño predominante.

La explosión rompió ventanas en Truro, a 100 km de distancia, y se escuchó en la Isla del Príncipe Eduardo. La tripulación del barco de pesca Ola, que trabaja frente a la costa de Massachusetts, incluso afirmó haber escuchado el estruendo del boom a través del océano.

La autora Laura Mac Donald describe la ferocidad de la explosión en su libro, Maldición de los Estrechos:

"La ráfaga de aire atravesó las calles estrechas, derribando edificios y atravesando ventanas, puertas, paredes y chimeneas hasta que disminuyó a 756 millas por hora, cinco millas por debajo de la velocidad del sonido. La ráfaga aplastó órganos internos, explotando pulmones y tímpanos. de los que estaban más cerca del barco, la mayoría de los cuales murieron instantáneamente. Recogió a otros, solo para golpearlos contra árboles, paredes y farolas con suficiente fuerza como para matarlos. Los techos y techos se derrumbaron sobre sus dueños. Los pisos se cayeron en el sótano y familias atrapadas debajo de madera, vigas y muebles. Esto fue particularmente peligroso para quienes estaban cerca del puerto porque una bola de fuego, que era invisible a la luz del día, se disparó sobre un área de 1 a 4 millas alrededor del Mont Blanc. Las casas de Richmond se incendiaron como leña. En las casas capaces de resistir la explosión, las ventanas se estiraron hacia adentro hasta que el vidrio se rompió alrededor de su punto más débil, enviando una lluvia de astillas en forma de flecha que se abrieron paso a través de cortinas, papel tapiz y paredes. El vidrio no perdonó a nadie. Algunas personas fueron decapitadas donde estaban, otras se salvaron al caer una cama o una estantería ... Muchos otros que habían visto el fuego segundos antes se despertaron sin poder ver ".

La explosión vaporizó secciones del Mont Blanc hacia arriba en una gran bola de fuego. El gran vástago del ancla del barco fue enviado volando a través de la ciudad y sobre el Brazo Noroeste, a casi 4 km de distancia (donde permanece hasta el día de hoy). los Imo fue arrojado como un juguete a la costa de Dartmouth. Mientras tanto, la quema de fragmentos metálicos de Mont Blanc llovió sobre Halifax, junto con una lluvia negra de partículas de carbono.

Las personas también volaron por el cielo. Dónde y cómo aterrizaron determinó en gran medida si vivieron o murieron. Charles Mayers, tercer oficial del buque Castillo de Middleham, fue recogido y arrojado a casi 1 km de su barco, aterrizando en la cima de Fort Needham Hill en Richmond. "Estaba mojado cuando bajé", dijo Mayers. "No tenía ropa puesta cuando volví en sí, excepto mis botas. Había una niña pequeña cerca de mí y le pregunté dónde estábamos. Estaba llorando y dijo que no sabía dónde estábamos. Algunos hombres me dieron un par de pantalones y un abrigo de goma ".

Muerte y Destrucción

Los extremos norte de Halifax y Dartmouth fueron los más afectados por la devastación. El norte de Dartmouth estaba escasamente desarrollado, sin embargo, el asentamiento Mi'kmaq en Turtle Grove, donde las familias Mi'kmaq habían vivido durante generaciones, fue completamente destruido, esas casas en Turtle Grove que no fueron derribadas por la onda expansiva pronto fueron inundadas por el tsunami.

Una vista del puerto de Halifax desde el extremo norte destruido de la ciudad, tras la explosión del 6 de diciembre de 1917.

Richmond fue una escena apocalíptica: árboles y postes de telégrafo rotos, las casas se convirtieron en montones de madera astillada, o se abrieron, se derrumbaron parcialmente o se incendiaron. En el paseo marítimo, los patios del ferrocarril fueron destruidos, al igual que una serie de grandes muelles que una vez se adentraron en el puerto. Incluso los edificios de piedra u hormigón más grandes, como la Richmond Printing Company, se redujeron a escombros. Los supervivientes desconcertados, incluidos los heridos o en estado de shock, deambulaban o se arrastraban entre los escombros, tratando de encontrarle sentido a lo que había sucedido.

En todo Halifax, hubo historias milagrosas de supervivencia. E igualmente, historias de tragedias. Muchos niños murieron en su camino a la escuela esa mañana, o fueron cegados por vidrios voladores. Aquellos que sobrevivieron a la explosión volvieron a casa, solo para encontrar sus casas destrozadas, o sus padres muertos o heridos, entre los escombros.

Casas destrozadas en el extremo norte de Halifax, tras la explosión de Halifax el 6 de diciembre de 1917. Las ruinas de la cervecería Oland, después de la explosión de Halifax, 1917. Un edificio destruido en la explosión de Halifax, el 6 de diciembre de 1917. Puerto de Halifax y los restos de la explosión, 1917. Parte de la devastación, a lo largo de Campbell Road, 1917 (cortesía de PANS / P-1776.91.83).

Aproximadamente 1.600 personas murieron instantáneamente, incluidos cientos de niños. Aproximadamente 400 más murieron a causa de sus heridas en los días siguientes. La explosión y sus escombros voladores decapitaron a algunos, les quitaron las extremidades a otros y dejaron a muchos con quemaduras, fracturas y heridas abiertas. Los registros de la morgue de 1918 muestran 1.631 muertos o desaparecidos, aproximadamente un tercio de ellos menores de 15 años. Para 2004, el número de muertos se había revisado en 1.946.

Nueve mil más resultaron heridos, incluidos cientos cegados o parcialmente cegados por cristales voladores. (Ver también: Halifax Explosion y el CNIB.)

Más de 1.500 edificios fueron destruidos y 12.000 dañados. Veinticinco mil personas se quedaron sin hogar o carecieron de un refugio adecuado después de la explosión, un problema agravado por la tormenta de nieve invernal que azotó Halifax al día siguiente. El daño total a la propiedad ascendió a unos 35 millones de dólares.

Alivio

La administración civil de Halifax estaba mal equipada para responder al desastre. Antes de la explosión, los servicios sociales eran pocos y, en su mayoría, los ofrecían organizaciones benéficas privadas, no el gobierno. El alcalde de la ciudad estaba ausente en ese momento, por lo que el liderazgo de la respuesta inmediata recayó en el vicealcalde Henry Colwell. Él mismo tenía sólo una pequeña policía y un servicio de bomberos a los que acudir, y para empeorar las cosas, el jefe de bomberos, Edward Condon, había muerto y el único camión bomba de bomberos de la ciudad había sido destruido.

A pesar de estos desafíos, Halifax pudo aprovechar las legiones de personal militar bien disciplinado que se encontraba en la ciudad, proporcionando una fuerza laboral preparada y organizada para brindar ayuda y una apariencia de orden. La respuesta militar incluyó tripulaciones de buques de guerra que sobrevivieron a la explosión o llegaron al puerto en los días posteriores, que llegaron a tierra para ayudar en los esfuerzos de rescate y socorro. Muchas víctimas sin hogar o heridas también recibieron refugio y atención médica a bordo de barcos canadienses, estadounidenses y otros en el puerto.

Desde el otro lado de Halifax, los sobrevivientes se apresuraron a ir a Richmond para rescatar a las personas atrapadas en las casas, llevar a los residentes aturdidos y heridos a un lugar seguro, entregar ropa y limpiar los escombros de las carreteras. Las empresas locales donaron suministros y ofrecieron equipos de trabajo para ayudar inmediatamente después. La prisión de Rockhead en Gottingen Street se abrió como refugio para personas sin hogar. Dado que las empresas de pompas fúnebres comerciales de la ciudad no pudieron hacer frente al número de muertos, la escuela Chebucto Road, en las afueras del área de la explosión, se convirtió en una morgue. Mientras tanto, los funcionarios de la ciudad organizaron apresuradamente comités que proporcionaron alimentos de emergencia, refugio y transporte, para llevar a los heridos al hospital y llevar a los trabajadores de socorro a las áreas devastadas. Los militares recibieron plenos poderes de emergencia para apoderarse de automóviles, controlar los intentos de saqueo y regular el movimiento dentro y fuera de Richmond.

Los trabajadores de socorro y los suministros pronto llegaron a Halifax desde prácticamente todas las comunidades de Nueva Escocia. La explosión también fue noticia en todo el mundo. Los trenes de todas las Marítimas y del centro de Canadá y Nueva Inglaterra pronto trajeron ayuda médica, médicos, enfermeras, alimentos, ropa, materiales de construcción y trabajadores calificados. Los enormes volúmenes de ayuda y asistencia continuos, organizados en las cercanías de Boston y proporcionados por el Comité de Ayuda de Massachusetts-Halifax, fueron particularmente dignos de mención. Muchos trabajadores médicos que vinieron de Canadá y Estados Unidos luego se sintieron obsesionados por los horrores de las lesiones que trataron, particularmente entre los niños.

Se recaudó dinero a través de llamamientos especiales para Halifax, en pueblos y ciudades y de gobiernos de todo el mundo tan lejanos como Australia (cuyo gobierno nacional donó 250.000 dólares). Los fondos donados por el gobierno, la industria y las personas en todo el mundo finalmente totalizaron más de $ 20 millones y fueron administrados de 1918 a 1976 por la Comisión de Ayuda de Halifax, creada por el gobierno federal para supervisar las reclamaciones por pérdidas y daños, realojo y rehabilitación de las víctimas de explosiones. La Comisión se hizo cargo de la mayoría de las áreas de trabajo de reconstrucción y socorro. Brindó atención médica y psicológica continua, pagó en efectivo los gastos médicos, de viaje y de manutención de los sobrevivientes necesitados, proporcionó amas de llaves para los padres viudos que necesitaban regresar al trabajo o proporcionó dinero a las personas cuyas heridas les impedían trabajar. La Comisión también supervisó la reconstrucción de la ciudad, incluido el primer proyecto de construcción de viviendas públicas de Canadá, el desarrollo Hydrostone, en Richmond. Y más tarde se convirtió en una junta de pensiones, distribuyendo fondos a dependientes discapacitados.

Investigación y enjuiciamiento

Los furiosos supervivientes de Halifax exigieron respuestas, y chivos expiatorios, tras la tragedia. Al principio, hubo rumores de que los saboteadores alemanes estaban detrás de la explosión. Sin embargo, una investigación judicial, fuertemente influenciada por las tácticas agresivas de Charles Burchell, el abogado contratado para representar a los propietarios de la Imo - rápidamente centró la culpa en tres hombres: Aimé Le Médec, el Mont Blancel capitán Francis Mackey, el piloto del puerto a bordo Mont Blanc y F. Evan Wyatt, el oficial naval al mando del puerto. (La mayoría de ImoLa tripulación y su piloto William Hayes habían perecido en la explosión.) El 4 de febrero de 1918, Arthur Drysdale, el juez de Nueva Escocia que presidía la investigación, encontró Mont Blanc el único culpable del desastre.

Con la aprobación de muchos habitantes de Haligon, Le Médec, Mackey y Wyatt fueron arrestados y acusados ​​de homicidio involuntario, aunque, a pesar de varios intentos de procesarlos, los cargos finalmente se retiraron por falta de pruebas.

En 1919, las conclusiones de la investigación fueron apeladas ante la Corte Suprema de Canadá, que declaró que tanto Mont Blanc y Imo fueron igualmente culpables: un veredicto confirmado por el Comité Judicial del Privy Council en Londres, en ese momento el tribunal de apelación más alto de Canadá.

En última instancia, nadie fue procesado con éxito por fallas que llevaron a la explosión. Le Médec regresó a Francia, donde continuó su carrera como marinero Wyatt fue enviado a otro lugar por la Armada y Mackey permaneció en Halifax y continuó trabajando como piloto de puerto, a pesar de las dificultades que enfrentó en medio de la ira y la sospecha del público.

En 1958, Mackey le dijo a CBC Radio: "[Imo] salir de su lado equivocado. Rompí las reglas, vení por el lado equivocado de un vapor en el lado equivocado arriba en el Estrecho, y luego volví a bajar por el lado equivocado y me golpeaste ... No se permitía que un barco saliera cuando un barco que entraba estaba encaminado. . Yo mismo tenía el derecho de paso, pero ella salió ".

Memoria

Memories of the Explosion lived on for decades among the survivors who witnessed it, many of whom told their stories of that terrifying day. One of the last surviving eyewitness was Kaye McLeod Chapman, only five years old at the time of the disaster. Despite the destruction to her home and her neighbourhood, Chapman credited her survival to the fact that she was holding a Bible and a Christian hymnbook in her hands at the moment of the blast — playing a pretend game of Sunday School with her dolls. A deeply religious woman throughout her life, Chapman died in New Brunswick in October 2017, aged 105.

There are numerous plaques, markers, pieces of embedded explosion wreckage, and gravestones scattered throughout Halifax that commemorate the disaster. One of the most obvious reminders is the city's famous Hydrostone neighbourhood — a series of housing blocks built in the once-devastated north end, using hydrostone bricks, to provide shelter for homeless victims. The neighbourhood's former name, Richmond, is now mostly forgotten.

Next door to the Hydrostone is Fort Needham Park, a grassy hill topped with a concrete memorial, where every year on 6 December, people gather above the Narrows to hear the ringing of the memorial's carillon bells, and to remember the victims of the disaster. A smaller memorial to the explosion also sits in Halifax's Fairview Cemetery. The graves of those who died are scattered in Fairview and other cemeteries across the city.

Perhaps the most poignant reminder of the tragedy, and the response to it, is the large Christmas tree cut every year from the Nova Scotia woods and erected in central Boston — a gift of thanks from the people of Halifax to a city that provided essential relief and support in the wake of the explosion.


This Day in History: The Great Halifax Explosion

On the morning of December 6, 1917, two ships collided off of the Harbor in Halifax, Nova Scotia, creating the largest man-made explosion before the atomic age. The Norwegian vessel SS Imo collided with the French cargo ship SS Mont Blanc, which was filled to capacity with munitions and explosive ingredients (a total of 2,925 metric tons) meant for the French Army, which was then embattled in the calamitous Western Front of World War I. After colliding, some of the Mont Blanc’s combustible cargo began to ignite, spreading fire rapidly throughout the ship. Sailors from both ships attempted to warn onlookers on shore to get away, but it vain at 9:04 am, the the Mont Blanc exploded, creating a massive shock wave which totally destroyed over 1,600 buildings (i.e. anything within a half-mile radius) immediately. The ensuing tsunami, which reached as high as 60 feet, spread more than three blocks into the city. Almost 2,000 people were killed with nearly 9,000 people injured. In the resulting chaos, local hospitals struggled to meet the requirements of caring for such a large number of wounded. The Halifax explosion was instrumental in the creation of stricter cargo safety regulations and harbor laws in Canada, the U.S., and around the world.

If you’re further interested in this historic event, the library also owns a copy of the critically acclaimed The Great Halifax Explosion: A World War I Story of Treachery, Tragedy, and Extraordinary Heroism by John U. Bacon. Click here to reserve our copy through our online catalog, or call the Reference Desk at 732-873-8700 ext. 111!

“In this definitive account, bestselling author John U. Bacon recreates the recklessness that caused the tragedy, the selfless rescue efforts that saved thousands, and the inspiring resilience that rebuilt the town. Just hours after the explosion, Boston alone sent 100 doctors, 300 nurses, and a million dollars. The explosion would revolutionize ophthalmology and pediatrics transform Canada and the U.S. from adversaries to allies and show J. Robert Oppenheimer, who studied Halifax closely, how much destruction an atomic bomb could inflict on a city.

Bacon brings to light one of the most dramatic events of the twentieth century, exploring the long shadow the world’s first “weapon of mass destruction” still casts on our world today.” -from Goodreads.com


“The Dec 6 1917 Halifax Explosion hurled this 1140 LB anchor shaft 2.35 miles from the S.S. Mont Blanc to this park.”


100 Years After The Great Halifax Explosion

And I'm Steve Inskeep with a story of a voyage at sea - a voyage that ended in an almost incomprehensible explosion 100 years ago today.

JOHN U. BACON: The journey starts in Gravesend Bay, N.Y., a beautifully named port.

INSKEEP: That's the author, John U. Bacon, who says it was 1917. World War I was underway. The United States was shipping munitions to its allies, Britain and France. As the war grew desperate, the Allies needed more.

Bacon wrote a book about what happened when crews filled a ship called the Mont-Blanc with high explosives.

BACON: They load up 6 million pounds of TNT and picric acid onto the ship.

BACON: Picric acid, actually, is worse than TNT by about 10 percent. Then crucially 400 barrels of airplane fuel, stacked hastily on the top of the ship - that will provide the fuse for this perfect bomb.

INSKEEP: The ship was bound for France and made a stop on the way. In early December, 1917, it approached the port city of Halifax on the eastern shore of Canada. Bacon's book, called "The Great Halifax Explosion," reconstructs what happened on December 6. The Mont-Blanc tried to steam through a narrow channel into the harbour at the same time that another ship, called the Imo, was coming the other way.

BACON: Now, the Imo is dying to get out and Mont-Blanc is dying to get in. So the Imo starts passing ships on its left again and again and again. That is against nautical convention. And it's like a rural road in the country, of course. When you keep on passing cars to the left, sooner or later you're going to find another car facing you, coming your way.

INSKEEP: That was the Mont-Blanc. The two ships collided - not a big deal. The ocean-going equivalent of a fender bender, except that the collision shook the cargo onboard the Mont-Blanc.

BACON: The problem is that hastily stacked airplane fuel, it falls over and it ignites. So now you got the fuse lit on this amazing bomb. The crew knows what they're carrying, so they say, we're out of here. They hop in their two rowboats and go to the other side of the harbor, away from the population, and run into the woods as far as they can get. And now you've got a ghost ship, and that ghost ship slides perfectly on its own into pier six at the base of Halifax Harbor. And that is tragic.

INSKEEP: Oh, went right toward the city with what looks like, from the outside, a fire - not a good thing, but not disastrous.

BACON: For the locals, it's amusing. All the kids are walking to school at 8:46 in the morning. All the people are walking to work. They all stop by pier six to see this thing. And occasionally, barrels of benzol fuel - the airplane fuel - get launched into the sky, and it's oohs and aahs like July Fourth fireworks.

INSKEEP: And then the fire reached the main cargo of explosives - the 6 million pounds of TNT, the picric acid. The explosion was the largest on record until the dropping of the atomic bombs in World War II.

BACON: This thing shot up a two-mile-high mushroom cloud, probably the world's first. And it was just an unbelievable cataclysm - one-fifth the power of the atomic bomb. A one-ton anchor flew four miles. A one-ton cannon flew three miles the other direction. Human beings were flown half a mile in all directions. Half of Halifax is gone - 25,000 are homeless, 9,000 are wounded and 2,000 are dead in that split second.

INSKEEP: And in the aftermath, an unlikely hero stepped forward to help - the United States.

BACON: Believe it or not, U.S. and Canada for 140 years were not allies. In 1776 and 1812, we fought against each other. Halifax secretly supported the Confederacy during the Civil War. And in 1911, the speaker of the house - the Paul Ryan of his day - gets on the floor of the U.S. Congress and advocates for the annexation of Canada and receives loud cheers and a very favorable write-up in The Washington Post.

INSKEEP: So not a great history, but when news of this explosion spread 100 years ago, Massachusetts Governor Samuel McCall sent trainloads of doctors, nurses and medical supplies to Halifax.

BACON: It was incredible. When the trains start showing up, these very stoic Canadians start crying, I mean, all across the city. And they made a city of convert's toward the American cause. And within a week, Woodrow Wilson and the prime minister of Canada are exchanging love letters on the front page of The New York Times. You would not have seen that six years earlier.

INSKEEP: And the gesture cemented an alliance between the two countries.

BACON: Halifax to this day still sends Boston - at a cost of $180,000 - a Christmas tree, the best one they can find in the province. And that's their way of thanking them for all the good deeds done 100 years ago by their great-grandparents. And even though a lot of folks in Boston don't know why they're being thanked, somebody in Halifax said, why should we stop thanking them?

INSKEEP: John U. Bacon's new book is called "The Great Halifax Explosion."

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History in Fragments

The events of December 6 th , 1917, were shaped by Halifax’s status as a busy wartime port: both Imo y Mont-Blanc carried cargoes made necessary by the conflict. Mont-Blanc’s main cargo was bulk high explosives. When barrels of petrochemical bursting on deck triggered the blast, explosives below underwent a sudden, violent chemical reaction. The enormous energy released tore through the ship at 1500 metres per second. In an instant, Mont-Blanc was transformed from a ship to a three-kiloton bomb in a busy modern harbour.

Ruins of the school at Turtle Grove CREDIT: “30 Views of Dartmouth Disaster”

The explosion’s discharged gasses forced enormous heat and pressure outwards in all directions. The blast wave drove air, water, and accumulating debris at great velocity through the districts straddling both sides of The Narrows. A roiling cloud of hot gas rose high above the site. Chunks and shards of the ship dropped across an eight-kilometre range. Vaporized fuel and chemical by-products of the explosion fell as rain, coating people and wreckage with a dark, oily film. Richmond and the Mi’kmaw community of Turtle Grove were struck by the full force of the blast many other districts of the city experienced serious damage. More than 1700 people were killed by the explosion and its after-effects. At least 9000 were injured and many more were made homeless.

Soldiers searching wreckage in Richmond CREDIT: Naval Museum of Halifax

The Explosion immediately disrupted communications linking continental North America, Nova Scotia, and the world overseas. Rail lines, roadways, telegraph and telephone lines, submarine cables: all passed through The Narrows and were disrupted by the blast. The channel was choked with ruins of wharves, boats, and sheds, with ships wrecked and adrift. For more than a kilometre along the Richmond shore, rail facilities were obliterated. More than 500 train cars were damaged or destroyed, including most of the city’s military hospital cars. Sixty-one train crew were killed. Rail links to the deep-water piers, and many of the piers themselves, were destroyed.

Richmond Railway Yards after the Explosion CREDIT: MP207.1.184/47, Charles A. Vaughan Collection


Timely History: The Halifax Explosion

On August 4 th of this year, a gigantic explosion ripped through Beirut in Lebanon. Final numbers on the destruction are not fully understood, but it looks like at least 220 people were killed and 7,000 injured. The blast was approximately 2.75 kilotons of ammonium nitrate.

Nerd that I am, I immediately thought of the Halifax Explosion of 1917. During World War I, Halifax, Nova Scotia, Canada was an active port. In order to ward off German U-Boats, an actual net was pulled across the Narrows at night to keep submarines from attacking the boats in the port.

All of this meant boats were eager to get out on their routes right away in the morning when the net opened. First, to be on schedule, but also because being out on the open ocean was better than being cooped up in a port like fish in a barrel. A ship named the Imo was one of them.

Also, since this was World War I, many boats were full of extremely dangerous cargo.

Como el Monte-Blanc. Which had 6 million pounds of high explosives. Oh, and airplane fuel stacked ON TOP of the high explosives.

There is a lot that goes into what happened, but the gist is this: the Imo wanted out, the Monte-Blanc wanted in, and they both wanted to do so at the same time. They collided.

A fire began on the Mont-Blanc. Everyone who knew what was going to happen tried to warn everyone they could while abandoning ship. 20 minutes after the collision, at 9:04 am, the Mont-Blanc exploded.

The results were immediate and horrendous. Everything, including buildings, within a half mile radius was obliterated. People just outside the blast radius were horrifically disfigured. One of the main issues was people’s eyes. If they were looking in the area of the blast, their eyes exploded from the concussion. This is to say nothing of the debris thrown by the blast.

Or the tsunami, yes tsunami, called by the blast which displaced the water in the harbor.

Or the fact that when people finally started comprehending and sending for help, a blizzard hit.

In the end, the Halifax Explosion killed 1,950 people. 9,000 people were injured. It was a 2.9 kiloton explosion compared to Beirut’s 2.75 kiloton explosion. Halifax is the largest human-caused explosion besides the atomic bomb.


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