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Hoover y la depresión: el ejército de bonificación

Hoover y la depresión: el ejército de bonificación

La saga del Ejército de Bonos nació de la desigualdad de la Ley de Servicio Selectivo (1917), la incapacidad del gobierno de proporcionar beneficios significativos a los veteranos de la Primera Guerra Mundial y el miedo y la ansiedad producidos por la Gran Depresión .

Durante la Primera Guerra Mundial, por primera vez en la historia de Estados Unidos, un ejército de guerra se fue a luchar compuesto por más de la mitad de reclutas. A pesar de los rigurosos esfuerzos de propaganda del Comité de Información Pública de George Creel, solo 97,000 hombres se habían ofrecido para la guerra tres semanas después de la declaración de guerra de Estados Unidos contra Alemania. Aunque 2 millones de hombres finalmente fueron voluntarios, otros 2,8 millones fueron reclutados. Los reclutas se organizaron en 4 categorías, una de las cuales excluyó a los reclutas que trabajaban en industrias de defensa esenciales. Al final de la guerra, estos trabajadores industriales habían ganado unas diez veces más de lo que las tropas de categoría I habían ganado. También habían evitado las dificultades físicas, mentales y espirituales del combate, y estaban mejor posicionados para sobrevivir en la economía en contra de la nación. Las tropas de combate que regresaron no tardaron en reconocer la inequidad de su situación. Mientras tanto, las tropas negras americanas, al margen del servicio de combate con unidades estadounidenses, habían luchado en las trincheras bajo la bandera francesa. Habiendo experimentado una medida de igualdad y dignidad de los franceses, ellos también llegaron a casa con una mayor conciencia de la desigualdad.

Pronto, los veteranos estadounidenses comenzaron a argumentar que deberían recibir una "compensación ajustada" por los salarios que habían perdido mientras servían en el extranjero, un término cuidadosamente elegido para sugerir igualdad. Sin embargo, los críticos tuvieron éxito al etiquetar a estos veteranos como "buscadores de bonos", lo que sugiere un tratamiento especial más allá de lo que merecían. En 1924, después de varios años de cabildeo, el Congreso finalmente otorgó a los veteranos de la Primera Guerra Mundial una "compensación universal ajustada", una bonificación, en forma de bonos gubernamentales que cobrarían intereses durante dos décadas y se pagarían no antes de 1945. El proyecto de ley fue aprobado al anular un veto del presidente Calvin Coolidge, quien comentó: "El patriotismo que se compra y se paga no es patriotismo". Aunque la disposición que permitía pagar el bono inmediatamente después de la muerte del veterano le valió el apodo de "el bono de lápida ", Los veteranos estaban satisfechos.

Pero luego, en 1929, la economía colapsó. La renuencia del presidente Herbert Hoover a reconocer la gravedad de la crisis económica exacerbó el problema. Aunque el presidente finalmente autorizó algunos proyectos masivos de obras públicas para devolver dinero a la economía, fue demasiado poco y demasiado tarde. Para 1932, los veteranos, desesperados por ayuda económica, querían que el bono se pagara de inmediato. Tal proyecto de ley fue presentado en el Congreso por el congresista Wright Patman de Texas, él mismo un veterano de guerra. Este proyecto de ley llamó la atención de un ex sargento llamado Walter W. Waters, ahora desempleado en Portland, Oregon. Las aguas se frustraron cada vez más a medida que el proyecto de ley languidecía, mientras que los cabilderos de Washington parecían tener éxito en la obtención de legislación que beneficiara los intereses corporativos. El 15 de marzo, Waters se reunió con otros veteranos en el área de Portland, y los instó a marchar sobre Washington, D.C., para presionar por el bono en persona. No tuvo candidatos esa noche, pero después de que el proyecto de ley fuera archivado el 11 de mayo, los veteranos de Portland lo reconsideraron. Pronto, alrededor de 300 de ellos comenzaron a "viajar por los rieles" hacia la capital de la nación.

Mientras se dirigían hacia el este, los medios se interesaron por la historia. Equipos de radio, periódicos y películas informaron favorablemente a los veteranos. De repente, la Fuerza Expedicionaria de Bonificación (una obra de teatro sobre la "Fuerza Expedicionaria Americana", bajo la cual se habían organizado en Francia) se convirtió en un movimiento de esperanza. Los veteranos de todo el país comenzaron a saltar en trenes de carga, a veces con sus familias, y se dirigieron a Washington. Llegaron en autobuses, camiones viejos e incluso en jitney Fords con hasta 20 veteranos colgando a los lados de ellos. Simpatizantes ferroviarios, muchos de ellos veteranos, se negaron a entregar a estos pasajeros ilegales. Pueblo tras pueblo, los partidarios donaron alimentos, dinero y apoyo moral. El 21 de mayo, la policía ferroviaria intentó evitar que Waters y sus hombres saltaran trenes de carga hacia el este a las afueras de St. Louis en Illinois. En respuesta, los veteranos desacoplaron los automóviles y enjabonaron los rieles, negándose a dejar que partieran los trenes. El gobernador de Illinois, Louis L. Emmerson, llamó a la Guardia Nacional de Illinois y, en Washington, al jefe de gabinete adjunto del ejército, Brig. El general George Van Horn Moseley, instó a que se envíen tropas del ejército de los EE. UU. Para detener a los manifestantes de bonificación, debido a que estaban demorando el correo de los EE. UU. Pero su jefe, el jefe de personal del ejército y el veterano de la Primera Guerra Mundial Douglas MacArthur vetaron el plan. Para resolver el problema, los veteranos fueron escoltados en camiones y transportados a la línea estatal de Indiana. Indiana, Ohio, Pennsylvania y Maryland enviaron a los veteranos en camión al siguiente estado.

El 25 de mayo de 1932 llegaron los primeros veteranos. Waters y sus hombres llegaron el 29. En pocas semanas se les unieron otros 20,000. Acamparon donde pudieron encontrar espacio, en lotes baldíos y edificios abandonados. Un gran "Hooverville" surgió a lo largo del río Anacostia, donde los veteranos y sus familias erigieron estructuras rudimentarias a partir de materiales extraídos de un viejo vertedero en un extremo del campamento. El campamento se convirtió rápidamente en una atracción local. Los habitantes de Washington les trajeron suministros muy necesarios, desde sacos de dormir hasta verduras, cigarrillos y, a menudo, arrojaron monedas a los músicos del campamento. Pronto, el campamento, llamado Camp Marks en honor del capitán de policía en cuyo recinto estaban acampados, se parecía a una pequeña ciudad. Había calles con nombre, una biblioteca, una oficina de correos y una barbería. Se organizaron clases para los niños. Publicaron su propio periódico y organizaron espectáculos de vodevil y combates de boxeo. Las reglas del campamento prohibían el alcohol, las armas, las peleas y la mendicidad. Y como los veteranos querían que sus motivos fueran inequívocos, no se permitía a los comunistas. Se podían ver docenas de banderas estadounidenses ondeando sobre las chozas y el barro. La leyenda del Cuerpo de Marines y el mayor general retirado Smedley Butler acudieron a alabarlos y alentarlos. Fue el Hooverville más grande de la nación.

El jefe de policía Pelham Glassford, él mismo un condecorado general de la Primera Guerra Mundial, simpatizaba con sus colegas veterinarios. Recorrió el campamento casi a diario, organizó atención médica, proporcionó materiales de construcción, solicitó a los comerciantes locales donaciones de alimentos e incluso aportó $ 773 de su propio bolsillo para provisiones. Glassford condujo una vez con Evalyn Walsh McLean, heredera de una fortuna minera de Colorado y propietaria del famoso diamante Hope, a un restaurante nocturno que pidió 1,000 sándwiches, 1,000 paquetes de cigarrillos y café. Cuando McLean se enteró de que los manifestantes necesitaban una tienda de campaña en la sede, le entregaron una junto con libros, radios y catres.

Pero el Jefe Glassford también sabía que el Congreso no estaba de humor para pagar bonos. Y Glassford también vio el campamento como un símbolo del vasto ejército de desempleados de la nación. Era cauteloso con los eventos que se salían de control, de crear un desorden social generalizado en todo el país. A pesar de las reglas del campo, algunos de los veteranos aparentemente tenían algunas simpatías comunistas, un fenómeno común en 1932, ya que a muchos les pareció que el capitalismo había fracasado. Y la prensa sí informó sobre esta pequeña facción comunista de veteranos. Los rumores sobre los revolucionarios comunistas pronto se extendieron por toda la ciudad y afectaron profundamente a los más altos niveles de gobierno. En el Departamento de Justicia, la Oficina de Investigación de J. Edgar Hoover trabajó para encontrar evidencia de que el Ejército de Bonificación tenía raíces comunistas, evidencia que nunca existió.

El secretario de prensa del presidente Hoover, Theodore Joslin, escribió en su diario que "los manifestantes han pasado rápidamente de buscadores de bonos a comunistas o vagos". Las autoridades gubernamentales también notaron la ausencia de Jim Crow en este evento del Sur. Eligieron interpretar esta camaradería racial entre antiguos hermanos de armas como sintomática del radicalismo de izquierda. Durante varios años, cuando la Gran Depresión se había asentado, el gobierno había temido la posibilidad de una insurrección armada contra Washington. Incluso antes de la llegada del Ejército de Bonificación, el ejército había desarrollado un plan para defender la ciudad con tanques, ametralladoras y gas venenoso.

A los pocos días de su llegada, Walter Waters tenía una operación de lobby en toda regla. El 4 de junio, el B.E.F. marcharon con toda su fuerza por las calles de Washington. Los veteranos llenaron las salas de espera de sus representantes, mientras que otros se reunieron fuera del edificio del Capitolio. El 14 de junio, el proyecto de ley de bonificación, al que se opusieron los republicanos leales al presidente Hoover, salió al suelo. Cuando el congresista Edward E. Eslick (D-TN) estaba hablando en apoyo del proyecto de ley, de repente cayó muerto de un ataque al corazón. Miles de veteranos del Ejército de Bonos marcharon en su procesión fúnebre, mientras que el congreso se suspendió por respeto. Al día siguiente, 15 de junio, la Cámara de Representantes aprobó el proyecto de ley de bonificación por un voto de 211 a 176.

El 17, cerca de 8,000 veteranos se reunieron en el Capitolio, confiando en que el Senado aprobaría el proyecto de ley. Otros 10.000 quedaron varados detrás del puente levadizo de Anacostia, que la policía había criado para mantenerlos fuera de la ciudad. El debate continuó hasta la noche. Finalmente, alrededor de las 9:30, los ayudantes del Senado convocaron a Waters adentro. Regresó momentos después para dar la noticia a la multitud: el proyecto de ley había sido derrotado. Por un momento pareció que los veteranos atacarían el Capitolio. En cambio, por sugerencia de un periodista, Waters les pidió a los veteranos que cantaran "América". Cuando terminó la canción, lentamente regresaron al campamento.

En los días que siguieron, muchos manifestantes adicionales se fueron a casa. Pero Waters y otros 20,000 declararon su intención de "quedarse aquí hasta 1945 si es necesario para obtener nuestro bono". Continuaron demostrando. El 13 de julio de 1932, el jefe de policía Glassford se dirigió a un mitin en los terrenos del Capitolio. Pidió a los veteranos que levantaran la mano si habían servido en Francia y eran 100 por ciento estadounidenses. A medida que pasaban las semanas, las condiciones en el campamento empeoraron. Evalyn Walsh McLean contactó al vicepresidente Charles Curtis, quien había asistido a cenas en su mansión. "A menos que se haga algo por estos hombres, seguramente habrá muchos problemas", le dijo. Los esfuerzos de McLean fracasaron. El vicepresidente Curtis se volvió paranoico cuando vio a veteranos cerca de su oficina de Capitol Hill en el aniversario del día en que las turbas asaltaron la Bastilla de Francia. El presidente Hoover, el jefe de personal del ejército MacArthur y el secretario de guerra Patrick J. Hurley temían cada vez más que el ejército de bonificación se volviera violento y desencadenara levantamientos en Washington y en otros lugares. Hoover estaba especialmente preocupado por los veteranos que ocupaban edificios abandonados en el centro.

El 28 de julio, por orden del presidente Hoover, el jefe de policía Glassford llegó con 100 policías para desalojarlos. Waters informó a Glassford que los hombres habían votado para quedarse. Justo después del mediodía, un pequeño contingente de veterinarios se enfrentó a una falange de policías cerca de la armería, lo que resultó en una escaramuza rápida pero violenta. Los veteranos arrojaron ladrillos mientras los policías usaban sus bastones nocturnos. Poco después de la 1:45 p.m. otra pelea estalló en un edificio adyacente a la armería. Sonaron disparos. Cuando terminó, un veterano yacía muerto y otro herido de muerte. Tres policías resultaron heridos.

En este punto, el Jefe de Estado Mayor del Ejército, General MacArthur, ya había tenido suficiente. Decidió poner en práctica su plan practicado y asumió el mando personal. Por primera vez en la historia de la nación, los tanques rodaron por las calles de la capital. MacArthur ordenó a sus hombres que despejaran a los aproximadamente 8,000 veteranos del centro de la ciudad y a los espectadores que habían sido atraídos a la escena por informes de radio. Fred Blacher tenía 16 años y estaba parado en una esquina esperando un carro. “Por Dios, de repente veo a estos soldados de caballería subir por la avenida y luego bajar al centro comercial. Pensé que era un desfile ”, dijo Blacher más tarde. “Le pregunté a un caballero que estaba parado allí, le dije, ¿sabes lo que está pasando? ¿Qué fiesta es esta? Él dice: "No es un desfile, amigo". Él dice, 'el ejército está llegando para eliminar a todas estas personas de bonificación aquí' ". Casi 200 caballería montada, sables tirados y banderines volando, salieron del Ellipse, liderados por el Mayor George S. Patton. Les seguían cinco tanques y unos 300 soldados de infantería con casco, armados con rifles cargados con bayonetas fijas. La caballería los expulsó a todos de las calles: peatones, curiosos, trabajadores del gobierno y veteranos del ejército de bonificación, incluidas sus esposas e hijos. Soldados con máscaras de gas lanzaron cientos de granadas de gas lacrimógeno contra la multitud, encendiendo docenas de incendios entre el refugio de veteranos erigido cerca de la armería.

Naaman Seigle, de 7 años ese día, pasó al centro de la ciudad a una ferretería con su padre. Cuando salieron de la tienda, vieron los tanques y fueron golpeados con una dosis de gas lacrimógeno. “Estaba tosiendo como el infierno. También mi padre ”, recordó Seigle.

Fred Blancher, de 16 años, dijo más tarde: “Estos muchachos entraron allí y comenzaron a agitar sus sables, persiguiendo a estos veteranos, y comenzaron a disparar gases lacrimógenos. Había mucho ruido y confusión, gritos y había humo y neblina. La gente no podía respirar ".

Por la tarde, el ejército llegó a Camp Marks. Allí, el general MacArthur les dio veinte minutos para evacuar a las mujeres y los niños. Luego, las tropas atacaron el campamento con gases lacrimógenos y bayonetas fijas. Un bebé murió, supuestamente por inhalación de gas lacrimógeno. Expulsaron a los veteranos y prendieron fuego al campamento, que se quemó rápidamente. El cielo se puso rojo en la oscuridad y el fuego se podía ver desde todo Washington. Miles de veteranos y sus familias comenzaron a caminar lentamente hacia la línea del estado de Maryland, a cuatro millas de distancia, donde los camiones de la Guardia Nacional esperaban para llevarlos a la frontera de Pensilvania.

Testigos presenciales, incluido el ayudante de MacArthur, Dwight D. Eisenhower (más tarde comandante supremo aliado de la Segunda Guerra Mundial y presidente de dos períodos de los Estados Unidos), insistieron en que el secretario de guerra Hurley, en nombre del presidente, había prohibido a las tropas cruzar el puente hacia Anacostia y que Hurley envió al menos dos oficiales de alto rango para transmitir estas órdenes a MacArthur. Eisenhower más tarde escribió en su libro, At Ease, que MacArthur, "dijo que estaba demasiado ocupado y que no quería que él o su personal se molestaran por la gente que venía y pretendía dar órdenes". Eisenhower lo expresó sin rodeos durante una entrevista con el el difunto historiador Stephen Ambrose. "Le dije a ese tonto hijo de puta que no tenía por qué ir allí", dijo.

Alrededor de las 11:00 p.m., MacArthur convocó una conferencia de prensa para justificar sus acciones. "Si el presidente no hubiera actuado hoy, si hubiera permitido que esto continuara durante veinticuatro horas más, se habría enfrentado a una situación grave que habría causado una verdadera batalla", dijo MacArthur a los periodistas. "Si lo hubiera dejado pasar otra semana, creo que las instituciones de nuestro Gobierno habrían sido severamente amenazadas".

En los días siguientes, los periódicos y los noticiarios (que se muestran en las salas de cine) mostraron imágenes gráficas de la violencia perpetrada contra soldados que alguna vez fueron uniformados (y sus familias), quienes habían ganado la Primera Guerra Mundial, por militares uniformados. En los cines de todo Estados Unidos, el ejército fue abucheado y MacArthur se burló. El incidente solo debilitó aún más las posibilidades del presidente Hoover para la reelección, luego solo a tres meses de distancia. Franklin, D. Roosevelt ganó fácilmente.

Para cada uno de los próximos cuatro años, los veteranos regresaron a Washington, D.C., para presionar por un bono. Muchos de los hombres fueron enviados a campamentos de rehabilitación en los cayos de Florida. El 2 de septiembre de 1935, varios cientos de ellos murieron en un huracán. El gobierno intentó suprimir la noticia, pero el escritor Ernest Hemingway estaba a bordo de uno de los primeros botes de rescate, y escribió un artículo enojado al respecto. La resistencia a la bonificación se marchitó. Finalmente, en 1936, los veteranos recibieron su bonificación.