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Patrick Henry: el portavoz de la revolución

Patrick Henry: el portavoz de la revolución

Puede parecer curioso incluir a Patrick Henry en una lista de "Fundadores olvidados". Su apasionado grito de "¡dame libertad o dame muerte!" Es una de las frases más conocidas en la historia de Estados Unidos, aunque es muy posible que muchos estadounidenses pensarían que alguien que no sea Henry lo dijo. Su nombre es más reconocido que cualquier otro en este grupo, salvo quizás John Hancock y Samuel Adams, y su fama proviene de una firma y una compañía cervecera moderna. Henry ha sido objeto de varias biografías e incluso de algunos cuentos infantiles.

Pero la mayoría de los estadounidenses probablemente no podrían enumerar ninguno de sus logros aparte de su famoso discurso. Los historiadores modernos lo han ignorado virtualmente y aquellos que discuten su vida a menudo se centran en su condición de "dueño de esclavos inconsistente" o lo describen como un demagogo poco inteligente, charlatán y charlatán. Esto se debe, en parte, a la defensa decidida de Henry de los derechos de los estados durante gran parte de su vida y a la descripción poco halagadora de Jefferson del hombre. Pero si Dickinson era el "Penman de la Revolución", entonces Henry era el "Portavoz de la Revolución" y el hombre que de muchas maneras hizo posible la Revolución. Henry era de una familia típica de la frontera de Virginia. Su padre, John Henry, llegó a las colonias americanas alrededor de 1730 desde Escocia, y su madre, Sarah Winston, era una estadounidense de segunda generación cuyo padre, un presbiteriano, se mudó a las colonias desde Yorkshire, Inglaterra.

Los padres de Henry tenían medios modestos, pero ambos eran miembros respetados de la sociedad. Su madre fue descrita como una mujer de ingenio y encanto social, y su padre era un hombre de buen carácter y educación que sirvió como miembro de la parroquia en la iglesia parroquial local y como coronel de la milicia. Poseía una pequeña plantación de tabaco en el río South Anna llamada Mount Brilliant. Patrick Henry nació allí en 1736 y pasó su juventud bajo la tutela de su padre, quien le enseñó a leer latín y apreciar los textos clásicos. Su vigorosa escolarización fue subrayada por una vida de plantación abundante y las enseñanzas morales de su tío ministro piadoso, el reverendo Patrick Henry, y el ministro favorito de su madre, el famoso Samuel Davies, más tarde presidente de la Universidad de Princeton.

A la edad de quince años, Henry trabajaba como empleado en una tienda local. Un año después, abrió su propia tienda en sociedad con su hermano. La tienda falló, pero el joven Henry pronto se casó con Sarah Shelton. Esta unión obtuvo una dote de seis esclavos y trescientos acres de tierra pobre, por lo que Henry regresó a la agricultura. El fuego destruyó la casa de las parejas jóvenes tres años después, y Henry se vio obligado a abrir una tienda nuevamente. La creciente deuda y una gran familia lo llevaron a seguir una carrera más lucrativa como abogado, y en 1760, fue admitido en el colegio de abogados de Virginia. Su práctica se convirtió en una de las más rentables y conocidas de la región, y en tres años había logrado 1.185 demandas y ganó la mayoría de sus casos.

La Revolución

Compró una plantación en el condado de Louisa, Virginia, en 1764, y a los veintinueve fue elegido miembro de la Cámara de los Burgueses de ese condado, tomando su asiento en mayo de 1765 con la sesión ya en curso. Henry esperó solo nueve días antes de tener un impacto en la legislatura. Si bien la mayoría de los miembros conservadores de la Cámara estaban ausentes, Henry presentó una serie de resoluciones más tarde conocidas como las "Resoluciones de la Ley del Sello de Virginia".

Había mostrado su disposición a desafiar a la corona en 1763 durante una famosa disputa constitucional conocida como "la causa de Parson" (en la cual el rey había vetado una ley aprobada por la legislatura de Virginia que regula los salarios del clero anglicano en la colonia), pero Las "Resoluciones de la Ley de Sellos" prevalecieron sobre la "Causa" tanto en alcance como en sustancia. Henry declaró la Ley del Sello inconstitucional y argumentó que solo las legislaturas coloniales poseían la autoridad de gravar directamente al pueblo.

Esta resolución, la quinta, provocó la mayor parte del debate, aprobada por solo un voto, y fue eliminada del registro al día siguiente. Las otras resoluciones fueron aprobadas sin mucha confrontación. Pero muchos virginianos conservadores pensaron que el discurso de Henry sobre las resoluciones rayaba en traición, particularmente en la última línea donde dijo: "César tenía su Bruto; Charles el primero su Cromwell; y George III puede beneficiarse con su ejemplo ... "Henry sostuvo que era leal al rey, siempre que el rey y el Parlamento británico se adhirieran a sus antiguas constituciones y reconocieran que los colonos poseían" todas las libertades, privilegios, franquicias y inmunidades que en cualquier momento han sido mantenidas, disfrutadas y poseídas por el pueblo de Gran Bretaña ”. Henry creía que la Ley de Sellos infringía estos derechos.

Las "Resoluciones de la Ley del Sello" despertaron el debate en otras colonias y dispararon un tiro de advertencia a los británicos. Las colonias no se postrarían y aceptarían la autoridad inconstitucional. Henry se convirtió en el hombre más popular en Virginia, si no en las colonias, de 1765 a 1770. A medida que cada acto agresivo del Parlamento británico acercaba las colonias a la guerra, Henry solidificó su poder en Virginia. En 1774, el gobernador de Virginia disolvió la Casa de los Burgueses. Henry dirigió la asamblea a Raleigh Tavern en Williamsburg, donde el grupo adoptó un llamado para una convención de Virginia y pidió que todas las colonias se reunieran en un congreso continental. En la primera convención de Virginia en 1774, Henry fue elegido para dirigir la delegación de Virginia en el Primer Congreso Continental. Se puso del lado de los elementos más radicales en el Congreso y apoyó una declaración colonial de no importación de bienes británicos.

Henry estaba menos inclinado a hacer peticiones pacíficas al rey que otros delegados. Ya había decidido que el gobierno británico nunca respetaría los derechos coloniales bajo la constitución británica. El único recurso de las colonias era la independencia. Henry y los otros miembros de la convención de Virginia decidieron reunirse nuevamente en marzo de 1775 en la Iglesia de San Juan en Richmond. Esta reunión se celebró menos de un mes antes de que se dispararan los primeros disparos de la Revolución contra Lexington y Concord, y Henry, a través de una apasionada súplica contra la "ilusión de esperanza", obligó a sus compañeros virginianos a enfrentar los hechos: "La guerra es inevitable, ¡y que venga! ¡Lo repito, señor, déjalo venir! ”. Su discurso, típicamente reproducido bajo el título“ ¡Dame libertad o dame muerte! ”Se caracteriza a menudo como una articulación radical de principios revolucionarios. Pero, de hecho, Henry hizo su caso no por ningún "derecho del hombre" general sino por lo que él consideraba como violaciones directas de la constitución británica. Describió las medidas que las colonias habían tomado para prevenir la guerra, sin éxito. “Nuestras peticiones han sido menospreciadas; nuestras protestas han producido violencia e insulto adicionales; nuestras súplicas han sido ignoradas; ¡y hemos sido rechazados, con desprecio, desde el pie del trono!

La convención adoptó casi de inmediato resoluciones para reunir, entrenar y armar a la milicia de Virginia. Sin el impresionante llamado a la acción de Henry, la convención podría no haber actuado tan rápido, particularmente antes de que se dispararan. Fue enviado al Segundo Congreso Continental y más tarde fue nombrado comandante en jefe de la milicia de Virginia, pero muchos, incluido Washington, dudaron de su efectividad como comandante militar, y Henry renunció a su comisión en febrero de 1776. Asistió a la tercera Virginia Convención en la primavera de ese año y participó en la redacción de una nueva constitución de Virginia y una declaración de independencia de Virginia. Incluso antes de que los "Estados Unidos" declararan su independencia, Virginia, como entidad política soberana, ya lo había hecho.

Henry fue elegido gobernador en 1776, y sirvió hasta 1779. Hizo contribuciones duraderas no solo a Virginia, sino a los Estados Unidos durante este período. Envió a George Rogers Clark en una expedición militar a las tierras occidentales más allá de los Apalaches para despejar a los británicos y solidificar el reclamo de Virginia a la tierra. Funcionó. Virginia controlaría la mayor parte de lo que se llamó el "territorio del Noroeste" hasta cederlo a los Estados Unidos en 1784. También intervino personalmente y protegió a George Washington cuando hubo un movimiento para despojarlo del mando. Se retiró a su plantación en 1779 y disfrutó de la compañía de su segunda esposa, Dorothea Dandridge (los dos tuvieron once hijos entre 1777 y 1799).

La Constitución

Henry no podía mantenerse alejado de la política. Después de solo dos años, regresó a la legislatura y se convirtió en el principal opositor de su antiguo aliado político, Thomas Jefferson. Fue reelegido gobernador en 1784 y enfrentó la crisis financiera más apremiante en la historia de Virginia. La guerra había destruido las finanzas del estado, y el papel moneda creó una inflación opresiva. Henry favoreció la restauración de las tierras leales (aparentemente para aumentar los ingresos gravando a los leales y requisando su tabaco) y ofreció concesiones de tierras para veteranos en el territorio occidental. Henry comenzó a sospechar cada vez más de los estados del norte durante este período, ya que se rumoreaba que deseaban un tratado con España que hubiera entregado los derechos de navegación estadounidenses en el Mississippi. Henry creía que el sur agrario estaba siendo atacado por los intereses comerciales del norte. Se retiró de su quinto mandato como gobernador en 1786 y reubicó a su familia en el condado de Prince Edward en el centro-sur de Virginia. La legislatura de Virginia decidió enviar delegados a una "Convención Federal" en 1787 y le pidió a Henry que dirigiera el grupo. Declinó y dejó en claro su oposición a crear un nuevo gobierno central más fuerte sobre los estados. La Convención Ratificadora de Virginia se reunió en junio de 1788.

Henry asistió a la convención y usó todas las armas en su arsenal retórico para derrotar la Constitución. Sus comentarios iniciales clasificaron la Constitución como un "gobierno consolidado en lugar de una confederación ... y el peligro de ese gobierno es, en mi opinión, muy sorprendente". Cuestionó si el trabajo de la convención era válido. “La Convención federal debería haber enmendado el antiguo sistema; para este propósito fueron delegados únicamente; el objeto de su misión no se extendió a ninguna otra consideración. ”Él discrepó con la redacción del Preámbulo, a saber, la frase“ Nosotros, la Gente ... ”. Previó los efectos de la frase y para Henry, parecía una consolidación. “El destino de ... Estados Unidos puede depender de esto. ¿Han dicho, nosotros los estados? Si lo hubieran hecho, esto sería una confederación. Por lo demás, es claramente un gobierno consolidado ".

Además, la gente no podría haber creado el nuevo documento, principalmente porque "la gente no tiene derecho a entrar en ligas, alianzas o confederaciones ... Los estados y las potencias extranjeras son los únicos agentes adecuados para este tipo de gobierno". ", Entonces fue tanto impropio como ilegal. Argumentó que un acuerdo entre el "pueblo" y el gobierno alteró fundamentalmente el sistema de gobierno estadounidense, y no para mejor. En resumen, "oprimiría y arruinaría a la gente".

Henry caracterizó la Constitución como un documento que pondría el poder en manos de una "tiranía". Incluso con la garantía de una declaración de derechos (que Madison prometió), Henry votó en contra de la ratificación. En sus comentarios finales, Henry declaró que la Constitución violaba los principios de la Revolución. Las colonias se habían rebelado contra un gobierno central que no protegió sus derechos; No veía ninguna razón por la cual la gente de los estados ahora debería buscar un nuevo y poderoso gobierno central, con un ejército permanente, que pudiera imponer una tiranía similar.

colina roja

Henry terminó su carrera política en la legislatura de Virginia poco después de la convención de ratificación, y se retiró a su plantación, Red Hill, en 1788. Henry había sido el campeón inequívoco de los derechos limitados del gobierno y los estados durante los debates de ratificación, y se negó a servir. bajo la Constitución. Sin embargo, en la década de 1790, las cosas comenzaron a cambiar a medida que Henry sospechaba de sus antiguos aliados en Virginia. Para 1798, Henry era uno de los principales partidarios de los federalistas en Virginia, una conversión que conmocionó incluso a su propia familia. ¿Por qué el cambio repentino? ¿Se había convertido en un defensor del "gran gobierno"? La respuesta es no, y hay dos posibles explicaciones para su aparente inversión.

El primero es personal. Los principales miembros del nuevo partido de oposición fueron Jefferson y Madison, dos hombres que Henry consideraba enemigos personales. Jefferson llamó a Henry "el hombre más perezoso en lectura que he conocido" y creyó que Henry lo traicionó en 1781 cuando estaba bajo ataque por su manejo de la guerra en Virginia mientras era gobernador. A Henry nunca le gustó ni confió en Madison. Henry despreciaba a Madison por su papel en la elaboración de la Constitución e intentó que fuera expulsado del nuevo Congreso en 1789; y usó su poder en la legislatura de Virginia para impedir que Madison se convirtiera en un senador de los Estados Unidos de Virginia.

Ni Jefferson ni Madison querían que Henry se involucrara en su nuevo partido, los republicanos (a veces llamados republicanos demócratas), y ambos lo rechazaron repetidamente, mientras que al mismo tiempo cortejaban a los aliados de Henry. Esto era, para ellos, venganza política. Los federalistas George Washington y John Marshall sabían de la disputa e intentaron llevar a Henry al campo federalista. Henry se opuso a los republicanos no porque le gustaran los federalistas (no lo hizo) sino porque consideraba a los republicanos hipócritas. Les advirtió en 1788 de los efectos desastrosos de la Constitución que apoyaban. "¿Qué debo pensar de esos hombres, a quienes yo mismo advertí del peligro de dar el poder de hacer leyes por medio de un tratado, al presidente y al Senado, cuando veo a estos mismos hombres Madison, por ejemplo, negando la existencia de ese poder? , lo que insistieron, en nuestra convención, debe ser ejercido adecuadamente por el presidente y el senado, y por ningún otro?

El segundo se refería a su miedo a la teoría democrática radical. Henry admiraba la constitución británica y habló con reverencia muchas veces durante los debates de ratificación de Virginia. Cuando los líderes del nuevo Partido Republicano parecían abrazar los principios radicales de la Revolución Francesa, "Libertad, Igualdad, Fraternidad", Henry retrocedió. Defendió la libertad, pero la Revolución Francesa destruyó el orden social de Francia a través de una masacre sangrienta y la destrucción desenfrenada de la propiedad.

Para Henry, la Revolución Americana nunca fue una guerra por teorías radicales como la "igualdad". Se luchó para preservar la libertad "inglesa" y el viejo orden agrario y social de Virginia. Una "Revolución Francesa" en Estados Unidos sería perjudicial para la libertad tal como la veía. Por ejemplo, como gobernador, luchó contra los intentos de "separar" la iglesia y el estado, aunque creía que todo hombre debería tener libertad de conciencia. Henry no era un realista, pero era un conservador que apreciaba la Virginia de su pasado, una sociedad basada en la libertad ordenada.

Henry murió en 1799 de cáncer de estómago. Acababa de ser elegido para la Cámara de Delegados de Virginia como "Federalista", pero murió antes de poder servir. Dejó un legado intelectual que no existe en documentos escritos, sino en discursos apasionados por la libertad. Los historiadores profesionales ignoran con demasiada frecuencia a los hombres sin antecedentes escritos. Henry ha sufrido ese destino. Dijo durante los debates de ratificación que “La voz de la tradición, confío, informará a la posteridad de nuestras luchas por la libertad. Si nuestros descendientes son dignos del nombre de los estadounidenses, preservarán y transmitirán a su última posteridad las transacciones de los tiempos actuales; y, aunque confieso que mis exclamaciones no merecen ser escuchadas, verán que he hecho todo lo posible para preservar su libertad ... "