Guerras

Batalla de Guadalcanal: Aliados atacan Japón

Batalla de Guadalcanal: Aliados atacan Japón

El siguiente artículo sobre la Batalla de Guadalcanal es un extracto del libro de Barrett Tillman On Wave and Wing: The 100 Year Quest to Perfect the Aircraft Carrier.


Solo sesenta días después de la Batalla de Midway, en la que las fuerzas aliadas en el Pacífico infligieron daños irreparables a la flota naval japonesa en junio de 1942, el equilibrio estratégico cambió a favor de Estados Unidos. Después de seis meses de defensa, la Flota del Pacífico lanzó la primera ofensiva nacional de la Segunda Guerra Mundial. Ocurrió en una parte oscura del mundo de la que pocas personas habían oído hablar.

Guadalcanal era la mayor de las Islas Salomón, casi ochocientas millas al este de Nueva Guinea y limitaba con las rutas marítimas desde Hawai hasta Australia. Japón ya había reconocido el valor de la isla, construyendo una base de hidroaviones en Tulagi, escenario del precursor del Mar del Coral en mayo. Ahora, con un aeródromo en la llanura norte de Guadal, la isla era una opción obvia para la conquista. A la Primera División de Infantería de Marina se le asignó la tarea, con cobertura aérea de Empresa, recién reparado Saratogay Avispa transferido del Atlántico.

Batalla de Guadalcanal: por tierra y por mar

La Operación Watchtower, el nombre en clave de la Batalla de Guadalcanal, comenzó el 7 de agosto de 1942 con setenta y cinco barcos en apoyo. Ahora vicealmirante, Frank Jack Fletcher comandaba a los transportistas; después de Coral Sea y Midway fue el principal practicante de guerra de superficie plana del mundo. Sus aviones rápidamente vencieron a los exiguos defensores, pero la Armada Imperial tomó nota inmediata. Desde seiscientas millas al noroeste, los aeródromos de Rabaul, Nueva Bretaña, lanzaron veintisiete bombarderos bimotores Mitsubishi (más tarde con el nombre en código Bettys) y nueve bombarderos de buceo Aichi (Vals), escoltados por diecisiete Zeros volados por expertos. Los combatientes imperiales derribaron diez aviones de transporte contra dos pérdidas, y los bombarderos dañaron mortalmente un transporte mientras escaldaban un destructor.

El combate continuó al día siguiente, y aunque las pérdidas japonesas excedieron a las estadounidenses, Fletcher estaba preocupado por su fuerza aérea cada vez menor. Además, los marines tardaron en descargar los transportes, exponiendo los preciosos planos a un mayor peligro. Fletcher pidió permiso al comando del teatro para salir del alcance y lo recibió. Mientras que los marines condenaron brutalmente su acción, claramente fue prudente. Avispón era el único otro transportista de flota, y Estados Unidos no tendría nuevas cubiertas de vuelo hasta el verano siguiente.

Mientras tanto, las fuerzas de superficie japonesas intervinieron. Aunque superados en número de dos a uno, en la noche del 8 al 9 de agosto, una poderosa fuerza de cruceros del IJN sacudió los buques de guerra estadounidense-australianos alrededor de la isla Savo al norte de Guadalcanal. Se perdieron cuatro cruceros aliados, dejando los transportes totalmente vulnerables. No tuvieron más remedio que izar el ancla y partir, aún no completamente descargados.

Los cuellos de cuero en tierra sufrieron frecuentes bombardeos durante varios días hasta que llegaron los escuadrones de la Marina. El 20 de agosto, Wildcats and Dauntlesses aterrizaron en Henderson Field, llamado así por el bombardero de buceo Marine que murió en Midway, entregado por el transportista de escolta Isla Grande.

Tres días después, el almirante Yamamoto puso en marcha un esfuerzo de refuerzo. Cerca de dos mil soldados japoneses se embarcaron en transportes fuertemente vigilados por escoltas, con la intención de entregar a los soldados el 24 de agosto. Dos fuerzas de la Armada Imperial estaban involucradas: el Almirante Nagumo con Shokaku y Zuikaku, recuperados de su drama de Coral Sea, y el transportista ligero Ryujo operando independientemente bajo el contralmirante Chuichi Hara.

El momento favoreció a Japón. Fletcher, al mando de la Fuerza de Tarea Sesenta y Uno, se había separado Avispa para reabastecerse de combustible cuando estalló la crisis, obligándolo nuevamente a luchar en número. Sin embargo, Empresa y Saratoga se volvió hacia la amenaza, sus 154 aviones de gancho de cola se opusieron a unos 175 japoneses.

A finales del verano y el otoño, los japoneses hicieron muchos intentos de retomar el campo Henderson. En noviembre, su último intento de bombardear el campo Henderson desde el mar y la tierra fue derrotado. Abandonaron sus esfuerzos por retomar Guadalcanal en diciembre y evacuaron las fuerzas restantes el 7 de febrero de 1943.

Los aliados ganaron la batalla de Guadalcanal, que se ha llamado el punto de inflexión en la guerra contra Japón.