Guerras

Campaña de las islas Mariana y Palau

Campaña de las islas Mariana y Palau

El siguiente artículo sobre la Campaña de las Islas Mariana y Palau es un extracto del libro de Barrett Tillman On Wave and Wing: The 100 Year Quest to Perfect the Aircraft Carrier.


La Ofensiva del Pacífico Central, una campaña cuyo objetivo era neutralizar las bases japonesas y proporcionar bases para un bombardeo estratégico de Japón, tenía un destino obvio: las Marianas. Los planes para tomar las Marianas se hicieron realidad en la Campaña de las Islas Marianas y Palaos, también conocida como Operación Forager.

Ubicadas en medio del océano, las islas controladas por los japoneses contaban con varios campos de aviación en Guam, Saipan y Tinian. En manos estadounidenses, las bases pondrían los bombarderos B-29 dentro del alcance del propio Japón. No había dudas de cómo reaccionaría Tokio ante la Campaña de las Islas Marianas y Palaos

Las tropas de asalto estadounidenses invadieron Saipán el 15 de junio, evocando una respuesta previsiblemente fuerte de la Armada Imperial. No había habido enfrentamientos con la flota en los veinte meses transcurridos desde Santa Cruz, pero la defensa obligatoria de Saipan aseguró el choque de portaaviones más grande de todos los tiempos. Enfrentó a quince equipos planos de la Task Force Fifty-Eight contra nueve de la flota móvil japonesa.

El plan del vicealmirante Jisaburo Ozawa requería que los aviones con base en tierra se lanzaran entre Guam y los transportistas de la flota móvil, colocando a los estadounidenses en una prensa aérea. Pero después de casi tres años de guerra, la calidad y cantidad de la Armada Imperial disminuyeron. Por otro lado, las tripulaciones aéreas TF-58 del vicealmirante Marc Mitscher estaban completamente entrenadas, probadas en combate y confiadas. Se requirió que el comandante de la Quinta Flota, el almirante Raymond Spruance, defendiera la cabeza de playa, pero le dio a su comandante de transporte considerable libertad.

La Campaña de las Islas Mariana y Palau comenzó poco después del amanecer del 19 de junio, cuando una porción considerable de los 400 Hellcats del TF-58 voló CAPs sobre el grupo de trabajo y las islas. Estallaron varias peleas cuando despegaban los aviones y cazas exploradores japoneses, pero el mayor enfrentamiento comenzó a media mañana. Los transportistas de Ozawa lanzaron el primero de cuatro ataques contra la fuerza estadounidense, que carecía de un conocimiento preciso de la ubicación de la flota móvil.

Importaba poco. Con amplios F6Fs a mano y dirección experta de combate, cada incursión fue interceptada y repelida con una pérdida severa. Los pilotos de combate estadounidenses nunca habían disfrutado de una caza tan buena. De los sesenta y cuatro aviones japoneses en Raid One, solo veintidós sobrevivieron. Así fue durante todo el día. Los marineros que se encontraban en la parte superior de muchos barcos podían ver el progreso de la batalla aérea, mientras tenues estelas blancas circulaban en el brillante cielo del Pacífico, puntuadas por rayas grasientas de aviones que caían, casi todos con soles en ascenso.

Cuando terminó, casi trescientos aviones IJN habían sido derribados o destrozados. Siete pilotos Hellcat habían salpicado a cinco o más "bandidos", incluido el teniente (jg) Alexander Vraciu de LexingtonVF-16. En ocho minutos ardientes, derribó seis bombarderos de buceo Yokosuka "Judy" para convertirse en el as principal de la Marina. El piloto que lo sucedió en el primer puesto fue el comandante David McCampbell, líder Essex's Air Group Fifteen. Derribó siete aviones en dos salidas.

UNA Avispón El piloto de Hellcat se encontró inesperadamente con un regalo. Rodeando un avión estadounidense caído de Guam, el alférez Wilbur Webb, un sobreviviente de Pearl Harbor, esperaba un avión de rescate. Luego notó una gran formación por tierra. Investigando, descubrió una bandada de bombarderos de buceo Aichi Val, por lo que se unió al patrón de tráfico. Tecleó su micrófono y transmitió: “Esta es Spider Webb a cualquier piloto de caza estadounidense. Tengo alrededor de cuarenta de ellos arrinconados sobre Orote Point y podría necesitar un poco de ayuda. En minutos derribó a seis con dos más probablemente destruidos. Su acribillado F6F nunca voló de nuevo, pero Webb se unió a las filas de los ases instantáneos. No es de extrañar que la batalla entró en la historia y la leyenda como "The Great Marianas Turkey Shoot".

Mitscher perdió apenas treinta aviones, incluidos diecisiete Hellcats en combate. Mientras que un puñado de atacantes atravesaron el CAP, no infligieron daños significativos. Los japoneses no fueron tan afortunados, ya que los agresivos submarinos estadounidenses encontraron la fuerza enemiga, hundiendo al veterano de Pearl Harbor Shokaku y el nuevo buque insignia de Ozawa Taiho.

Un oficial de la Armada Imperial, el Comandante Masatake Okumiya, resumió el dilema de su tripulación: "Nunca tuvieron una oportunidad contra la defensa decidida de los cazas Hellcat y la increíble precisión y volumen del fuego antiaéreo de las naves".

Impulsando la campaña de las islas Mariana y Palau

Task Force Cincuenta y ocho exploradores buscaron la fuerza de retirada de Ozawa durante la mayor parte del día 20 de junio. Empresa Los TBF lo ubicaron bien al oeste a media tarde, a más de trescientas millas de distancia. Mitscher calculó las probabilidades de recuperar unos 220 aviones en la oscuridad, pero no pudo dejar pasar el primer disparo en las planchas japonesas en casi dos años. Volviendo a su personal LexingtonEl puente, simplemente dijo: "Lánzalos".

Fue un largo vuelo hacia el sol occidental esa tarde, y la oscuridad se acercaba cuando los grupos de ataque seleccionaron sus objetivos. La prioridad había sido marcada en las pizarras de la sala preparada: "¡Consigue los transportistas!" AvispaEl grupo aéreo (CV-18) fue para los engrasadores japoneses, los otros eligieron entre las tres divisiones de transportistas de Ozawa.

Los resultados fueron decepcionantes. El intenso ataque enemigo y los combatientes agresivos redujeron la efectividad del ataque, que hundió a un solo transportista. Belleau Wood (CVL-24) Los Vengadores lanzaron torpedos contra las veinticuatro mil toneladas Hola. El líder de la división, el teniente (jg) George Brown, había prometido un golpe, y él cumplió. Un piloto, probablemente el teniente (jg) Warren Omark, puso su torpedo en Hola's popa, causando daños inmanejables. Brown no regresó, pero el "Halcón Volador" se hundió esa noche.

Habiendo hundido una superficie plana y dañado otra, los estadounidenses se volvieron a casa. Alrededor de veinte aviones se perdieron en el ataque, pero casi otros doscientos se enfrentaron a un desafío desalentador: encontrar el camino de regreso en una noche sin luna.

La campaña de las islas Mariana y Palau fue un éxito rotundo. Al regresar a la fuerza de tarea, los pilotos encontraron casi todos los barcos iluminados. Mitscher, en un movimiento bien intencionado pero contraproducente, dio su famosa orden: "Encienda las luces". Los rayos ayudaron a guiar a los aviadores atrapados por el gas a casa, pero muchos no pudieron distinguir entre las luces de los transportistas y los cruceros o destructores. Los pilotos aterrizaron en el agua después de gastar combustible precioso en pases a las escoltas. Otros se estrellaron en la cubierta, evitando que los compañeros de escuadrón subieran a bordo.

Cuando terminó, casi la mitad de los 216 aviones en la misión se perdieron. El hambre de combustible fue la causa principal, con solo cinco de los cincuenta Helldivers regresando de manera segura. En vívido contraste, solo tres de los veintisiete Intrepidez se perdieron. Sin embargo, la Marina ya había decidido dejar de comprar SBD, y la línea de producción de Douglas cerró. Después de dos años y medio, la contribución de Dauntless al esfuerzo de guerra de Estados Unidos en el Pacífico difícilmente podría exagerarse.

En las operaciones de limpieza de la Campaña de las Islas Mariana y Palau, la Fuerza de Tareas Cincuenta y Ocho barcos y aviones pasaron la mayor parte de los próximos días buscando volantes caídos, con sorprendente éxito. Más de las tres cuartas partes de los aviadores desaparecidos fueron rescatados.

La Primera Batalla del Mar de Filipinas produjo resultados estratégicos. La Armada Imperial se terminó como una fuerza ofensiva, y antes de fin de año, los B-29 estaban volando misiones contra Japón desde las bases de las Marianas. La campaña de las islas Mariana y Palau fue un éxito.

Mientras tanto, la Flota Oriental Británica creció en fuerza y ​​propósito a medida que sus transportistas atacaron objetivos petroleros japoneses en Sumatra (ahora Indonesia). Entre julio de 1944 y enero de 1945 HMS Ilustre, Indomabley Victorioso lanzó cinco operaciones, corsarios voladores, vengadores y bombarderos de buceo Barracuda británicos "caseros" y cazas Seafire. De acuerdo con una estrategia aliada más amplia, un ataque de octubre contra las islas Nicobar a noventa millas al norte de Sumatra ayudó a desviar la atención japonesa de Filipinas.


Este artículo sobre la Campaña de las Islas Marianas y Palaos es un extracto del libro de Barrett Tillman On Wave and Wing: The 100 Year Quest to Perfect the Aircraft Carrier.

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